Inmitten einer Pandemie floriert das E-Cycling und wird ernsthaft wettbewerbsfähig

Als ein Trainerberater der Radprofi und zweimaligen Olympiateilnehmerin Ashleigh Moolman im vergangenen März vorschlug, es mit dem E-Biken zu versuchen, sträubte sie sich dagegen. Es war kein echtes Radfahren, nur ein soziales Netzwerk oder eine vorübergehende Begeisterung während der Pandemie. Aber sie lebte in Spanien und war streng gesperrt und hatte nicht viele Möglichkeiten, um in Form zu bleiben.

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Es dauerte nicht lange, bis Moolman ein Konvertit wurde. Im Dezember gewann der 35-Jährige die ersten E-Cycling-Weltmeisterschaften. Jetzt bin ich total vom E-Cycling überzeugt, sagt sie. Es ist aufregend und ich empfinde die gleiche Befriedigung wie beim Rennen auf der Straße.

Wie der Peloton-Heimstudio-Radsport-Boom für Gelegenheitsfahrer hat auch das E-Biken als Option für wettbewerbsfähige Radsportler an Popularität gewonnen. Erstellt von Zwift, einer Online-Plattform, die als Indoor-Training/virtuelle Community für Radfahrer auf der ganzen Welt dient, ist sie seit ihrem Erscheinen im Jahr 2014 schnell gewachsen. Sie fügte 2018 den Rennsport hinzu, und als die Pandemie ausbrach, wuchs das Interesse unter Wettkampfradfahrern zusammen mit der Möglichkeit, E-Cycling als legitime Kategorie des Sports zu validieren. Während andere Plattformen in das E-Cycling eingestiegen sind, zieht Zwift immer noch den Löwenanteil der Nutzer an.

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Als im Dezember die erste Saison der Rennliga zu Ende ging, nahmen über 1.200 Teams teil, vom Amateur- bis hin zum Profi-Level, der Premier Division. In der Premier Division nehmen Teams nur auf Einladung teil – 18 Herren- und 18 Damenteams haben es geschafft. Zwift verlangte von den Teams, 10 Radfahrer zu registrieren, von denen sie fünf pro Rennen einsetzen können. Fans konnten über Live-Übertragungen mitverfolgen, wie sie Rennrad-Events live erleben würden.

Im Gegensatz zu Peloton und ähnlichen virtuellen Fahrrad-Setups für zu Hause umfasst das kompetitive E-Biken die eigenen Fahrräder der Fahrer und einen Fahrradtrainer – ein Gerät, in dem sie ihre Hinterachsen befestigen und es ihrem Hinterreifen ermöglichen, auf eine Widerstandsrolle zu treffen. Um die Zwift-Anwendung hinzuzufügen, verwenden Radfahrer normalerweise einen neueren, intelligenten Trainer, der mit der App gekoppelt ist und einen integrierten Leistungsmesser aufweist, um die Leistung eines Radfahrers zu messen und den Widerstand zu kontrollieren.

Die App projiziert dann eine Strecke auf einen Bildschirm – ein iPad oder ähnliches – mit den Fahrern, die als Avatare erscheinen, und die Fahrt beginnt in Echtzeit wie bei einem Wettkampf im Freien. Es gibt unzählige Iterationen von Strecken – darunter die berühmte Tour de France-Strecke oder die Richmond Challenge, die virtuell auf derselben Strecke liegt, auf der 2015 die UCI-Weltmeisterschaften stattfanden – sowie virtuelle Welten und Straßen. Ein Algorithmus im Spiel passt den Widerstand des synchronisierten Trainers automatisch an das Gelände auf dem Bildschirm an. Wie beim Live-Radfahren kann das Spiel feststellen, wann Radfahrer im Windschatten des anderen sitzen – bekannt als Drafting – und spart Energie.

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Eines der Elemente, die dem E-Biken geholfen haben, Feuer zu fangen, ist, dass Radfahrer virtuell mit Freunden oder Teamkollegen an Gruppenfahrten teilnehmen, bei bestimmten Anstiegen um Bestnoten kämpfen und Punkte sammeln können, um Levels aufzusteigen. Alles spielt in einem realistischen virtuellen Universum, das viel fesselnder ist als die alten Zeiten, in denen man im Keller auf einem Trainer saß und Wiederholungen im Fernsehen sah. Während die Peloton-App und andere die Kameradschaft beim Gruppentraining bieten, ähneln sie eher einem Erlebnis im Studio als dem realistischen und wettbewerbsfähigen Straßenerlebnis des E-Bikens

Legitimierter Sport?

Amateure und Profis fanden E-Cycling als sinnvolle Ergänzung zum regelmäßigen Training, aber erst vor einem Jahr, als die Pandemie Einzug hielt, nahm der Rennsport Fahrt auf.

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Normalerweise ist der März der Monat, in dem Profis in Europa und Nordamerika wieder auf die Straße gehen, aber dann trafen Sperren in Mitteleuropa und wir sahen einen enormen Anstieg der Leute, die auf die Plattform kamen, sagt Chris Snook, Zwifts Manager für Öffentlichkeitsarbeit. Wir haben zwischen April und Mai so viele Fahrer an Bord gesehen wie in den sechs Monaten zuvor zusammen.

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Als klar wurde, dass die Pandemie nicht so schnell enden würde, startete die Union Cycliste Internationale (UCI), der in der Schweiz ansässige Vorstand, der die Regeln und Vorschriften des Radsports überwacht, mehrere virtuelle Elite-Rennen nur auf Einladung, darunter a virtuelle Tour de France in Juli (vor der traditionellen, die im August stattfand) und endete mit den Weltmeisterschaften im Dezember.

Wie die meisten Sportarten war auch der Radsport gezwungen, seine Kalender für Elite- und Amateurwettkämpfe einzustellen, sagt Louis Chenaille, UCI-Medienbeauftragter. Die Interessenvertreter des Radsports arbeiteten schnell zusammen, um eine Reihe virtueller Veranstaltungen zu erstellen.

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Beide Rennen waren nur auf Einladung. Um an den UCI Cycling Esports World Championships teilnehmen zu können, mussten die Fahrer Teil eines bei ihrem Heimatland registrierten Anti-Doping-Testpools sein. Es gab 54 Frauen im Elitefeld und 78 Männer. Bei der Virtual Tour de France nahmen 16 professionelle Damenteams und 23 professionelle Herrenteams der UCI World Tour teil. Die Teams konnten vier Fahrer pro Rennen aufstellen und die Fahrer für jede Etappe rotieren.

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Im April nahm Moolman an ihrem ersten E-Bike-Rennen teil, der virtuellen Trofeo Bologna – einer virtuellen Nachbildung des Prolog-Kurses zum Giro d’Italia 2019, wahrscheinlich nur nach der Tour de France an zweiter Stelle. Moolman holte hier ihren ersten E-Cycling-Sieg.

Der Adrenalinschub war wie in der realen Welt, sagt sie.

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Der Rennstil stehe Moolman besonders gut, sagt sie. Nicht alle Rennradfahrer sind gut im E-Biken und umgekehrt, sagt sie.

Ob das E-Cycling genauso an Legitimität wie die langjährigen Straßenrennen gewinnen wird – und über die Pandemie hinaus weitergeht – bleibt abzuwarten. Ein Faktor wird sein, ob es genügend Fans anziehen kann. Gemessen an der virtuellen Tour de France in diesem Sommer sind die Zahlen ermutigend, sagt Snook.

Über 40 Millionen sahen sich die Veranstaltung an und 140 Länder erhielten die Übertragung, genau wie das echte Rennen, sagt er.

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Der Ausdauersportjournalist Brad Culp ist skeptischer.

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Alles, was die Leute zum Fahrradfahren bringt, ist großartig, sagt er. Aber als 25-jähriger Fan des echten Radsports erscheint die Vorstellung, dass jemand Regenbogenstreifen [das Weltmeister-Trikot] für ein E-Bike-Rennen erhält, absurd.

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Weibliche Radfahrer mögen die E-Cycling-Kategorie für die Parität mit männlichen Radfahrern, die sie bietet. In den mehr als 100 Jahren ihres Bestehens hat die Tour de France noch nie Frauen erlaubt, dieselbe Strecke und Distanz zu fahren wie männliche Radfahrer. Obwohl es keine offizielle Antwort auf die Gründe dafür gibt, ist ein großes Fernsehpublikum, das lukrative Werbung und Sponsoring anzieht, Teil der Gleichung.

Das virtuelle Event legte jedoch beide Rennen auf die gleiche Strecke und bot gleiche Preisgelder. Dasselbe galt für die Weltmeisterschaften im Dezember, bei denen das traditionelle Frauenrennen normalerweise kürzer ist und manchmal auf einer anderen Strecke als das Männerrennen stattfindet. In der Esports-Version verdiente Moolman 8.000 britische Pfund – etwa 11.000 Dollar – ebenso wie der männliche Gewinner, der Deutsche Jason Osborne.

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E-Cycling bietet auch Sportlerinnen für Sponsoring die gleiche Präsenz wie Männer. E-Radfahren zieht ein vielfältiges und jüngeres Publikum an, während Straßenradfahren im Allgemeinen ein älteres männliches Publikum anzieht, sagt Moolman.

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Sponsoren, darunter Toyota und Specialized Bicycle Components, sind einige der Schwergewichte, die jetzt ihr Geld in die Nische investieren und sowohl männliche als auch weibliche E-Teams sponsern.

Geschwindigkeitsbegrenzungen

Da es gerade erst losgeht, arbeiten die UCI und Zwift noch daran, ein offizielles Regelwerk für die Kategorie E-Cycling zu entwickeln zukünftige Olympische Spiele denken über eSport nach für die Aufnahme gibt es noch Probleme, die geglättet werden müssen.

Betrug – seit langem endemisch im Radsport – hat auch im E-Cycling Einzug gehalten. Einige Fahrer haben versucht, das System zu schlagen, indem sie ein niedrigeres Gewicht eingeben, was ihnen beim Algorithmus der App helfen kann, und andere haben auf mechanisches Doping zurückgegriffen, bei dem die Radfahrer ihre Trainer ändern, um sie für bessere Ergebnisse zu kalibrieren.

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Zwift sagt, dass es sich dieser Probleme bewusst ist und entschlossen ist, sie anzugehen.

Wir haben im letzten Jahr viel gelernt und entwickeln die besten Möglichkeiten, den Sport zu überwachen, sagt Snook. Es gibt viele Daten, die wir analysieren können, und wir haben Tech-Pässe für die teilnehmenden Profis erstellt.

Moolman räumt ein, dass nicht alle Profis mit dem neuen Rennstil einverstanden sind. Aber für sie gibt es kein Zurück – sie wird weiterhin an E-Bike-Rennen sowie an traditionellen Straßenrennen teilnehmen, sobald die Pandemie zurückgeht.

Ich denke, es ist die Zukunft, sagt sie. Ich bin stolz, einer der Early Adopters zu sein.

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