Krebspatienten sind begierig auf eine Immuntherapie, aber manchmal ist eine Chemotherapie die weitaus bessere Option.

Vor kurzem habe ich in meiner Klinik einen ausgezeichneten Vietnam-Veteranen mit Blasenkrebs im Stadium 4 kennengelernt. Er sagte mir, er sei bereit, alles zu tun, um seinen Krebs zu besiegen. Als er hereinkam, fiel mir als erstes auf, wie blass er aussah. Sein Krebs hatte sich von seiner Blase in seinen Dickdarm ausgebreitet. Aus diesem Grund verlor er ständig Blut durch seinen Stuhl, was ihn anämisch und schwach machte.

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Ich empfahl ihm, jetzt mit Bestrahlung und Chemotherapie zu beginnen, um seine Symptome zu kontrollieren.

Chemo? sagte er mit offensichtlicher Enttäuschung. Mein Urologe sagte mir, dass ich so etwas nicht brauche.

Ich bekomme diese Reaktion oft, wenn ich vorschlage, eine Chemotherapie gegen Krebs zu beginnen. Wenn Menschen an eine Chemotherapie denken, denken sie daran, alle Haare zu verlieren, sich in eine Toilette zu erbrechen und zu müde zu sein, um sich zu bewegen. Dies sind echte Probleme; die Nebenwirkungen können schrecklich sein. Aber in letzter Zeit ist die Idee der Chemotherapie vielen Patienten fast altmodisch geworden, die von neueren und scheinbar wundersamen Immuntherapien gelesen haben – neuartige Medikamente, die das Immunsystem zur Bekämpfung von Krebs stimulieren.

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Immuntherapien haben das Überleben einiger Patienten mit Krebs im Stadium 4 dramatisch verlängert, wie z Lungenkrebs und Melanom . Der Hirntumor von Präsident Jimmy Carter, von dem angenommen wurde, dass er tödlich war, wurde Berichten zufolge mit einer Immuntherapie in Remission gebracht.

Das „bahnbrechende“ Medikament, das Jimmy Carter zur Behandlung seines Krebses einnimmt

Andere neuartige Medikamente – viele davon Pillen – zielen auf kritische Mutationen in Krebszellen ab und führen zu einem ähnlichen Langzeitüberleben. Für meinen Patienten mit Blasenkrebs zum Beispiel die Food and Drug Administration Zulassung der ersten Immuntherapie im Jahr 2016 . Von diesen Therapien wurde erwartet, dass sie weniger toxisch sind als herkömmliche Chemotherapien und das Überleben einiger Patienten um zwei bis drei Jahre länger als bei einer Chemotherapie erwartet wurde. Bis Mitte 2018 laut Forschung meine Kollegen und ich haben veröffentlicht, dass die meisten Patienten, bei denen fortgeschrittener Blasenkrebs diagnostiziert wurde, eine Immuntherapie anstelle einer Chemotherapie erhielten.

Dabei gab es jedoch Probleme.

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Erstens wirken diese neuartigen Medikamente oft nicht so gut wie eine Chemotherapie. Gemeinsame Schätzungen sind, dass die meisten Krebsarten nur in etwa 20 Prozent der Fälle auf Immuntherapien ansprechen. Das bedeutet, dass bei vielen Patienten ihre Tumore nach Beginn einer Immuntherapie nicht schrumpfen. Einige ihrer Tumoren wachsen paradoxerweise – ein Phänomen namens Hyperprogression . Wenn diese Medikamente später im Krankheitsverlauf verwendet werden, steigt die Wahrscheinlichkeit, dass das Medikament nicht wirkt.

Für viele Patienten stellen neuartige Behandlungen wie Immuntherapien eine Ave Maria . In einer anderen Studie zeigten Kollegen und ich, dass die Zahl der Patienten mit Blasenkrebs im Endstadium, die Behandlung am Lebensende hat sich verdoppelt in den letzten Jahren. Wieso den? Denn immer mehr sterbende Patienten bekommen aus Verzweiflung eine Immuntherapie.

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Zweitens brauchen viele neuere Medikamente, insbesondere solche, die das Immunsystem stimulieren, eine Weile, bis sie wirken. Bei meinem Patienten mit Blasenkrebs könnte die Chemotherapie seine schmerzhaften Tumoren innerhalb weniger Tage schrumpfen lassen. Neuere Immuntherapien dauern oft Wochen oder Monate. Sollte dieser Patient wirklich auf einen möglichen Effekt seiner neueren Therapie warten, insbesondere wenn es eine Behandlung gäbe, die schneller wirkt? Die meisten Patienten neigen dazu, nein zu sagen – das heißt, bis sie hören, dass die Chemotherapie die schnellere Behandlung ist.

Zwar haben Chemotherapien und andere ältere Therapien bekannte unangenehme Nebenwirkungen wie Übelkeit, Erbrechen, Durchfall und lebensbedrohliche Infektionen. Aber der vielleicht größte Fortschritt seit dem Beginn des Krieges gegen den Krebs im Jahr 1971 besteht nicht darin, dass wir neue Therapien entwickelt haben, sondern dass wir gelernt haben, Patienten während und nach ihrer Behandlung besser zu unterstützen. Neuere prophylaktische Medikamente helfen Patienten, dies zu vermeiden Übelkeit, Erbrechen, Infektionen und allergische Reaktionen durch Chemo.

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Und wir wissen jetzt, wie wir Teams, einschließlich der Palliativversorgung für unheilbare Fälle, früher im Verlauf einer Krebserkrankung besser einbeziehen können, um Patienten und ihren Familien zu helfen, die Symptome zu kontrollieren und mit Depressionen und Angstzuständen fertig zu werden.

Schließlich erkennen Patienten oft nicht, dass neuartige Behandlungen wie Immuntherapien und zielgerichtete Therapien normalerweise als unbefristete Behandlungen gedacht sind.

Viele Patienten nehmen täglich eine Pille oder kommen alle zwei bis drei Wochen zur Immuntherapie zurück, mit erheblichen Reisezeiten und hohen Kosten für das Gesundheitssystem. Normalerweise höre ich diese Behandlungen für einen Patienten nur in drei Szenarien auf: Wenn der Krebs eines Patienten gegen eine Behandlung resistent wird; wenn ein Patient belastende Nebenwirkungen wie hohes Fieber, Erschöpfung, Blasen entwickelt; oder wenn ein Patient stirbt.

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Ich habe Patienten gesehen, die seit fast fünf Jahren eine Immuntherapie erhalten; einige Patienten mit Melanom sind sogar noch länger dabei.

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Chemo hingegen muss möglicherweise nur für ein paar Monate eingenommen werden. Viele Patienten genießen die Vorstellung, eine Zeit zu haben, in der die Krebsbehandlung abgeschlossen ist – und dann geht das Leben weiter. Immuntherapie und zielgerichtete Therapien bieten das oft nicht.

All dies wäre Wasser unter der Brücke, wenn wir wüssten, dass neuere Behandlungen durchweg besser waren als die Chemotherapie. In den letzten zwei Jahren wurden jedoch bei einigen Krebsarten – wie zum Beispiel Blasenkrebs – Beweise dafür gefunden, dass neuere Immuntherapien verkürzen tatsächlich das Überleben im Vergleich zur Chemotherapie . Diese Beweise tauchten jedoch erst auf, nachdem die FDA die Immuntherapie genehmigt hatte und Tausende von Patienten sie erhielten, die dachten, sie sei genauso gut (oder besser) als die Chemotherapie.

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All dies habe ich meinem Blasenkrebspatienten erklärt und er hat sich schließlich für eine Chemotherapie entschieden.

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Er ist jetzt mehr als ein paar Monate dabei. Es war kein Picknick. Aber er hat alle seine Infusionen ohne größere Komplikationen überstanden und konnte Thanksgiving und Weihnachten zu Hause mit der Familie verbringen.

Auf seinen letzten Scans sah es so aus, als ob sein Krebs reagierte. Er wird wahrscheinlich noch einige Runden brauchen. Irgendwann kann sein Krebs wachsen und wir werden dann zur Immuntherapie übergehen. Aber ich hoffe, dass er mit den von uns angewandten Therapien so lange wie möglich eine gute Lebensqualität haben wird.

Während der Krieg gegen den Krebs weitergeht, ist es natürlich zu denken, dass neu immer besser ist. Aber meistens ist die beste Vorgehensweise für Krebspatienten, sich auf die Behandlungen zu verlassen, die wir seit Jahrzehnten haben.

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