Ein erschütterndes Delirium befällt Millionen nach Operationen, insbesondere ältere Menschen. Ich kenne. Es hat mich getroffen und es hat Monate gedauert, es zu überwinden.

Es ist eine Geisterkrankheit.

Mehr als 2 Millionen Amerikaner werden jedes Jahr von postoperatives Delir , ein seltsamer, schleichender Zustand der Verwirrung, den die Ärzteschaft weder versteht noch heilen kann.

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Es ist ein Problem, das das Gehirn betrifft, seine Opfer von der Realität trennt und sie in einen Zustand der Verwirrung stürzt – und nur wenige Ärzte können ihnen sagen, warum. Tatsächlich können Ärzte die Symptome dieser Krankheit normalerweise nicht einmal sehen, bis der Patient bereits im Griff ist.

Ich weiß von diesem erschütternden Syndrom, weil es mich letzten Sommer überrollt hat, nachdem ich nach einem Sturz in meinem Wohnhaus ins Krankenhaus eingeliefert wurde. Als Folge des Sturzes musste ich operiert werden, um meine Hüfte zu reparieren, aber die größere Verletzung war das Delir, das mit diesem Krankenhausaufenthalt verbunden war. Es stellte mein Leben auf den Kopf und ließ mich in einem anhaltenden Zustand der Verwirrung, Angst und Verwirrung zurück, in dem ich nach Antworten suchte.

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Ich bin ein pensionierter Journalist und in den Monaten, die ich brauchte, um mich zu erholen, begann ich, die anhaltenden, beunruhigenden Symptome zu recherchieren, die ich erlebt hatte. Ich habe gelernt, dass ich nicht allein war.

Bis zu 46 Prozent aller chirurgischen Patienten werden jährlich von einem postoperativen Delir heimgesucht, einem wenig bekannten, wenig geschätzten Zustand bei Krankenhauspatienten, der durch verwirrtes Denken, Störung der geistigen Fähigkeiten und Angst gekennzeichnet ist.

Das Syndrom trifft ältere Patienten besonders hart. Ein Artikel veröffentlicht in der New England Journal of Medicine im Jahr 2006 von Sharon K. Inouye herausgefunden, dass bis zu 53 Prozent der Patienten über 65, die sich einer Operation unterziehen, ein Delir haben. Auf der Intensivstation wurde bei bis zu 87 Prozent der Patienten ein Delir gemeldet. EIN Best-Practice-Erklärung im Jahr 2015 von der American Geriatrics Society identifizierte das Delir als die häufigste postoperative Komplikation bei alternden Erwachsenen.

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Ein Expertengremium der Geriatrics Society schätzte die jährlichen Kosten des Delirs auf 150 Milliarden US-Dollar. Sie nannte das Syndrom jedoch ein besonders überzeugendes Qualitätsverbesserungsziel, da es bei bis zu 40 Prozent der Patienten vermeidbar ist. Das Gremium sagte, es sei unerlässlich, dass Kliniker, die chirurgische Patienten betreuen, eine optimale Delirversorgung verstehen.

Diese stille Epidemie hat Forscher alarmiert, aber Krankenhäuser und Pflegekräfte beginnen sie erst zu verstehen. Unterdessen erschreckt und verwirrt die Krankheit Patienten und ihre Familien: Sie schlägt ohne Vorwarnung zu und stürzt ihre Opfer aus der Realität in einen fast psychotischen Zustand, der von zusammenhangslosen Gedanken, Unruhe und Angst geprägt ist. Das hat es mir angetan – und ich habe es nicht kommen sehen.

Meine Begegnung mit dieser Krankheit begann im vergangenen August, als ich beim Entleeren des Mülls in meinem Wohnhaus in Washington von einer schweren Metalltür getroffen wurde. Der Schlag warf mich so heftig zu Boden, dass ich nicht aufstehen konnte. Ich wurde schließlich von besorgten Nachbarn gerettet, die es schafften, mich in meine Wohnung zu bringen und einen Krankenwagen zu rufen.

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Im George Washington University Hospital zeigte eine Röntgenaufnahme, dass ich mir die Hüfte gebrochen hatte, und ich wurde sofort in eine Operation geschickt, um den gebrochenen Knochen zu setzen.

Ich erinnere mich an wenig anderes, bis ich in einer Rehabilitationseinrichtung aufwachte, in der ich fünf Wochen lang eingesperrt war und 16.000 Dollar an Rechnungen anhäufte, die nicht von Medicare gedeckt wurden. Während dieser Zeit und noch Wochen danach verhielt ich mich unberechenbar, stellte mir Dinge vor, war dem medizinischen Personal gegenüber misstrauisch und beunruhigte meine Freunde.

So sieht das postoperative Delir aus. Nachdem Sie den Operationssaal verlassen haben, sind Sie einfach nicht mehr da. Sie erinnern sich nicht an die Operation, und Ihre Erinnerung an wichtige Aspekte Ihres Lebens ist wackelig. Sie haben Schwierigkeiten beim Einrahmen von Wörtern und sogar einfachen Sätzen. Die Ärzte nennen das kognitiven Verlust. Es kann von einigen Tagen bis zu einigen Monaten oder Jahren dauern.

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Neben Gedächtnisverlust traten auch Halluzinationen auf. Sie stellen sich Dinge vor, die nie passiert sind, und verhalten sich wahrscheinlich unberechenbar. Ich hatte mir vorgestellt, dass Pflegepersonal unheilvolle Gespräche führte und verlangte, dass das Management die Polizei ruft, damit sie festgenommen werden können.

Ich hatte echt Angst. Ich dachte, das Personal sei in eine Opioid-Verschwörung verwickelt und erinnere mich, dass ich dachte, dass sich die Wände meines Zimmers auflösten, als ich Schreie um mich herum hörte. Der Schrecken blieb.

Dieses jähzornige Verhalten veranlasste die Oberschwester der Reha-Einrichtung zu der Verfügung, dass ich sehr, sehr krank sei und auf eine Matratze auf dem Boden gelegt und mit einer Rund-um-die-Uhr-Betreuung versorgt werden sollte – Schichten von Schwesternhelfern, die in meinem saßen Raum, um mich zu beobachten, damit ich mich oder das Personal der Reha-Einrichtung nicht verletzen würde.

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So schrecklich es war, Experten sagen mir, es hätte schlimmer kommen können.

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Christina Prather, eine Fachärztin für Geriatrie am George Washington University Hospital, sagte, es sei nicht ungewöhnlich, dass ältere Patienten im Delirium an ihre Betten geschnallt werden. Dieser Ansatz – in vielen medizinischen Zentren immer noch gängige Praxis – ist im Umgang mit Deliren, die eine genaue Beobachtung erfordern, ungeeignet.

Der erste Schritt, so Inouye, Direktor des Aging Brain Center in Boston und Medizinprofessor an der Harvard University, besteht darin, Ärzte dazu zu bringen, Delir als Problem zu erkennen. Das Problem sei schwerwiegend, schrieb sie im Artikel des New England Journal of Medicine und stellte fest, dass ein Delir oft eine Kaskade von Ereignissen in Gang setze, die im Verlust der Unabhängigkeit, einem erhöhten Sterberisiko und erhöhten Gesundheitskosten gipfeln.

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Das Problem erschwert den Krankenhausaufenthalt von mindestens 20 Prozent der 12,5 Millionen Patienten ab 65 Jahren, die sich jedes Jahr einer Operation unterziehen, und erhöht die Krankenhauskosten um etwa 2.500 USD pro Patient.

Delirium, schrieb sie, ist ein Zustand, der schwerwiegende Folgen hat und durch Orientierungsverlust und Beeinträchtigung der Aufmerksamkeit und des Gedächtnisses gekennzeichnet ist. Trotz der Schwere der Symptome berichtete sie, dass 33 bis 66 Prozent der Patienten nicht diagnostiziert werden. Die Delirrate war bei älteren Patienten im Krankenhaus am höchsten und traf 70 bis 87 Prozent der älteren Patienten auf der Intensivstation.

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Die Bestimmung der Veränderung des mentalen Status einer Person ist der erste wesentliche Schritt, schrieb Inouye und stellte fest, dass Arzneimittelreaktionen als die Ursache der Probleme angesehen werden.

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Von meinem Hausarzt erfuhr ich, dass meine Probleme möglicherweise mit einer allergischen Reaktion auf die Narkose während meiner Operation zusammenhängen. Es wurde wahrscheinlich durch das Opioid-Schmerzmittel verschlimmert, das die Reha-Einrichtung weiterhin in hohen Dosen einsetzte. Als die Medikamente abgesetzt wurden, begann ich wieder normal zu werden, aber der Schaden hing wochenlang über mir. Auch Monate später hatte ich das Gefühl, dass ich mich noch nicht vollständig erholt hatte.

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Meine Freunde mussten sich mir anschließen, um mit den kognitiven Problemen fertig zu werden, die uns gesagt wurden.

Nachdem ich die Reha-Einrichtung verlassen hatte, zerbrach ich mir wochenlang den Kopf, um mich an meine Wohnadresse zu erinnern oder ein bekanntes Wort zu verwenden. Ich dachte oft an den Tod. Das Schlimmste war, dass ich keine klare Vorstellung davon hatte, was los war.

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Ich hatte Hilfe von zwei wichtigen Stellen.

Die erste war von meinem Hausarzt Nicholas Kohlerman. Er erkannte zuerst meine Symptome. Er erinnert sich, wie ich einige Wochen nach meiner Entlassung aus der Reha-Einrichtung sein Büro betrat und fragte: Können Sie mir bitte helfen?

Er sah sich die mehreren Dutzend Medikamentenfläschchen an, die ich eingenommen hatte, und warf etwa 20 davon weg. Und er schickte mich zu einer Magnetresonanztomographie (MRT), um festzustellen, ob mein Zustand mein Gehirn beeinflusst hatte. Da Kohlerman mehrere Jahre mein Arzt war, kannte er mich, als es mir gut ging und dass ich praktisch mein ganzes Leben lang gesund gewesen war – ein wichtiges Element, um Anzeichen eines Delirs zu erkennen und die Dinge ins rechte Licht zu rücken.

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Als die Tests zurückkamen, lieferte Kohlerman eine überzeugende Erklärung.

Du warst raus, schrieb er in einem 11-seitigen Bericht. Sie haben und konnten nicht intelligent reagieren. Ihre Rede war manchmal undeutlich. Du hast Worte verloren. Sie haben weder geschlafen noch gegessen. Sie sagten mir, Sie dachten, Sie würden sterben. Sie waren meiner Meinung nach stark überdosiert.

Seine Einschätzung war, dass ich an einer durch Delirium verursachten psychotischen Unruhe gelitten hatte, die er als Beleidigung diagnostizierte, eine Verletzung des Körpers, die verursacht wird, wenn vorübergehend Blut in das Gehirn fließt. Er sagte, dass er körperlich wenig in Ordnung mit mir fand, abgesehen von Arthritis in meinem linken Knie, die meiner Meinung nach von der Hüftoperation herrührte. Psychologisch war ich jedoch ein Durcheinander.

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Die zweite Hilfequelle war Mark Ohnmacht, Geschäftsführer des Cleveland & Woodley Park Village, einer gemeinnützigen, vor Ort alternden Organisation in D.C., die Freiwillige entsendet, die bei allem helfen, vom Wäschefalten bis hin zur rudimentären Computerberatung.

Er riet mir – und anderen älteren Menschen –, einen Freund oder Verwandten offiziell als externen Anwalt zu benennen, der befugt ist, finanzielle und medizinische Fragen zu klären, wenn der Patient im Krankenhaus ist, insbesondere in Fällen, in denen ein Delir auftritt.

Der Anwalt kann medizinisches Fachpersonal auch bei der Feststellung unterstützen, dass sich der psychische Zustand des Patienten geändert hat.

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