Wie die Jagd nach diesem tödlichen Virus die Suche nach den Ursprüngen des Coronavirus prägte

Das Virus lauerte seit Jahren, ihm fehlte nur eines, um einen weit verbreiteten Menschentod zu verursachen: eine perfekte Gelegenheit.



Tracker und Karte für US-Coronavirus-FällePfeilRechts

Ende 1998 war es soweit. Das Virus kam in Zentralmalaysia auf dem Luftweg in pelzigen Fledermäusen an, die auf den Ästen von Obstbäumen landeten, die über Schweinefarmen schwankten. Die Fledermäuse, unordentliche Esser, ließen ihre halb verzehrten Mahlzeiten fallen. Die Schweine, uneinsichtige Esser, verschlangen die Reste. Das Virus, bereit, sich zu bewegen, hüpfte in die Schweine und übergab ihren Husten an die Menschen, die mit ihnen arbeiteten.

Und innerhalb von acht Monaten waren 105 Malaysier – etwa 40 Prozent der Infizierten – an diesem neuartigen Virus namens Nipah gestorben, nachdem sie an Fieber und Gehirnentzündung gelitten hatten und Kommas.



Die Geschichte geht unter der Werbung weiter

Wissenschaftler würden diese Kette von Ereignissen zusammensetzen, das Virus identifizieren und in den folgenden Jahren bis zu seinen Ursprüngen in Flughunden zurückverfolgen – schnell für diese Art von Krankheitsuntersuchung. Es brauchte solide Ahnungen, Glück und akribische Detektivarbeit. Diese Arbeit geht weiter: Nipah bricht jährlich in Bangladesch aus, wo es noch mehr Menschen tötet. Es infiziert auch gelegentlich Menschen in Indien, wo ein 12-jähriger Junge an dem Virus gestorben im September. Es gibt weder einen Impfstoff noch ein Heilmittel.

Werbung

Aber zwei Jahrzehnte später, als die Welt mit einer Pandemie zu kämpfen hat, die durch eine in Fledermäusen zirkulierende Virusart verursacht wird, wird der weltweit erste Nipah-Ausbruch immer noch als Fallstudie über das Übergreifen von Zoonosekrankheiten von Tieren auf den Menschen, die Jagd nach ihren Quellen und die Bedeutung von Fledermäusen als Brutstätten für eine Vielzahl von Krankheitserregern.

Inmitten von Kontroversen und Untersuchungen über den Ursprung des Coronavirus ist es die Geschichte von Nipah – und einer Enzyklopädie von Zoonosekrankheiten, die Tollwut, West-Nil, Ebola, HIV, MERS und SARS umfasst –, die viele Wissenschaftler zu der Annahme veranlasst hat, dass dies am wahrscheinlichsten ist Erklärung ist ein natürlicher Spillover, der in freier Wildbahn aufgetreten ist, kein Leck aus einem Labor.

Die Geschichte geht unter der Werbung weiter

Diese Woche hat die Weltgesundheitsorganisation eine Beratungsgruppe vorgestellt, die die Ursprünge des Coronavirus untersuchen und die Forschung leiten wird, um die Welt auf Krankheit X vorzubereiten – eine Abkürzung für ein unbekanntes Virus, das menschliche Epidemien verursachen kann. Nipah, WHO-Beamte schrieben in der Zeitschrift Science: war die Krankheit X ihrer Zeit.

Werbung

Wissenschaftler streiten um die ultimative Ursprungsgeschichte: Woher kommt das Coronavirus?



So viel wie 75 Prozent der neuen Infektionskrankheiten beim Menschen sind zoonotisch, und ein Spillover findet immer häufiger statt, da eine anschwellende menschliche Bevölkerung mehr Kontakt mit Wildtieren hat und mehr Vieh aufzieht. Das erhöht die Möglichkeit von häufigeren Pandemien in der Zukunft, sagen Wissenschaftler.

Wahrscheinlich jede Sekunde gibt es Tausende und Abertausende von Gelegenheiten auf der ganzen Welt für ein Spillover-Ereignis von einer Fledermaus auf einen Menschen. Und ja, die überwiegende Mehrheit davon scheitert, sagte die Montana State University Die Ökologin für Infektionskrankheiten Raina Plowright . Aber wenn einer von einer Milliarde das nicht tut, reicht das vielleicht für eine weitere Pandemie. … Wir haben so viele Möglichkeiten für die Übertragung zwischen den Arten, und diese Möglichkeiten nehmen zu.

Die Geschichte geht unter der Werbung weiter

In einem kürzlich Prüfbericht die keiner Peer-Review unterzogen wurden, schätzen Wissenschaftler, dass jedes Jahr Zehntausende oder möglicherweise Hunderttausende von Menschen in Südasien mit Fledermaus-Coronaviren im Zusammenhang mit SARS-CoV-2, dem Virus, das Covid-19 verursacht, infiziert werden.

Werbung

Und, in einem separaten Bericht, der vor dem Peer-Review veröffentlicht wurde , sagt ein internationales Wissenschaftlerteam, die nächsten Verwandten von SARS-CoV-2 gefunden zu haben: ein Trio von Viren, die in Blut und anderen Proben von 645 Fledermäusen in Laos entdeckt wurden. Dort, im Norden des Landes, befindet sich ein Ökosystem aus Kalksteinhöhlen – Fledermauslebensraum – das sich bis nach Südchina erstreckt.

Forscher untersuchen Menschen in der Umgebung auf Anzeichen einer Exposition gegenüber diesen Viren, sagte der Studienautor Marc Eloit , Professor für Virologie an der Veterinärschule von Maisons-Alfort und Wissenschaftler am Institut Pasteur in Paris. Arbeiter in Laos sammeln Fledermausdung für Dünger, eine Arbeit, die sie in die Nähe von Fledermäusen in den Höhlen bringen kann.

Die Geschichte geht unter der Werbung weiter

Viele Wissenschaftler sagen, sie seien nicht überrascht, dass die Entstehung des Coronavirus noch nicht entwirrt wurde. Es brauchte Forscher 14 Jahre um SARS auf Hufeisennasen im Südwesten Chinas zurückzuverfolgen. Die Quelle von Ebola, einem tödlichen Virus, ist noch unbekannt. Und die Rekonstruktion eines Spillover-Ereignisses wird im Allgemeinen mit der Zeit schwieriger.

Werbung

Wenn du Spillover verstehen willst, musst du im Moment da sein, sagte Emily S. Gurley , ein Epidemiologe an der Johns Hopkins University, der Nipah studiert. Sobald es ein großes Ereignis gibt, bei dem jeder es beobachten kann, ist die Spur des Spillovers normalerweise kalt.

Beckenschmerzen und Blähungen

Diese Kälte ist, glaubt Gurley, bei SARS-CoV-2 der Fall. Aber Anfang 1999 war der Nipah-Pfad noch heiß genug.

Sonderfracht

Als die Schweinezüchter erkrankten, identifizierte die malaysische Regierung bekannte Verdächtige: Mücken. Beamte des öffentlichen Gesundheitswesens dachten, dies seien Fälle von japanischer Enzephalitis, verursacht durch ein von Mücken verbreitetes Virus, das auch Schweine infizieren kann, sie aber nicht krank macht.

Die Geschichte geht unter der Werbung weiter

Es wurden massive Moskito-Nebel-Kampagnen gestartet. Es wurden Impfstoffe gegen Japanische Enzephalitis verabreicht. Aber die Leute wurden immer noch krank und starben. Und im Gegensatz zu den meisten Fällen von japanischer Enzephalitis waren die Opfer Erwachsene, meistens Männer, die mit Schweinen arbeiteten, einige bereits geimpft. Auch Schweine waren krank – meistens husteten sie.

Werbung

Inmitten der Verwirrung verkauften Farmen in der Ausbruchsregion Schweine an Betriebe weiter südlich, darunter in einem Dorf namens Sungai Nipah. Dort brach dann das Virus aus. Im März 1999 tauchte die mysteriöse Krankheit auch unter Schlachthofarbeitern auf in Singapur die aus Malaysia importierte Schweine verarbeitete.

Wir wussten immer noch nicht, wie ernst das Virus war. ... Wir versuchten immer noch, die Schweine zu retten, indem wir ihnen Medikamente injizierten, erinnerte sich Pau Jeou Ching, der damals 14-jährige Sohn von Farmern war, die in Sungai Nipah 1.000 Schweine auf zwei Hektar Land hielten. Aber nach einiger Zeit sahen wir, dass die Schweine immer noch sehr krank waren und etwas nicht so stimmte. Als Menschen zu sterben begannen, gerieten wir in Panik.

wie wird 2021 aussehen
Die Geschichte geht unter der Werbung weiter

Bald wurden er und sein Vater krank. Pau erholte sich. Sein Vater, 53, tat es nicht.

In Kuala Lumpur beobachtete Kaw Bing Paul Chua, ein Forscher für Virologie an der Universität von Malaya, besorgt und vermutete, dass es sich nicht um japanische Enzephalitis handelte. Aber seine Vorgesetzten waren anderer Meinung, und er hatte wenig Einfluss. Als Chuas Labor einen Anruf zum Testen von Rückenmarksflüssigkeit von einem Patienten aus Sungai Nipah erhielt, betrog er seinen Chef und sagte ihm, er würde es auf andere Arten von japanischer Enzephalitis testen, sagte Chua der Klinik in einer E-Mail.

Werbung

Stattdessen setzte Chua im Labor gezüchtete Säugetierzellen der Patientenprobe aus. Mit einem Mikroskop entdeckte er, dass sich diese Zellen verklumpt hatten – keine Reaktion, die bekanntermaßen das für die japanische Enzephalitis verantwortliche Virus verursachte. Einige Tage später setzte Chua diesem eigentümlichen Virus, das er isoliert hatte, neue Patientenproben aus. Wenn diese Patienten Antikörper gegen dieses Virus entwickelt hätten – d. h. auch sie waren damit infiziert – würde die Probe grün leuchten.

Die Geschichte geht unter der Werbung weiter

Chua spähte wieder in sein Mikroskop, und, wie er später schrieb, spürte er, wie mir ein Schauer über den Rücken lief. Die Folie leuchtete grün.

Chua wusste, dass er ein leistungsstarkes Elektronenmikroskop brauchte, um das Virus zu identifizieren – und dafür musste er ins Ausland gehen. Tage später saß er in einem Flugzeug, das zu einer Einrichtung des Centers for Disease Control and Prevention in Colorado flog, die von Mücken übertragene Viren untersucht. Der tödliche Erreger befand sich in seinem Handgepäck, verpackt nach internationalen Sicherheitsstandards. Chua machte sich keine Sorgen. Tatsächlich wusste ich und war zuversichtlich, dass das, was ich bei mir trug, die Antwort zur Lösung des Ausbruchs war, sagte er per E-Mail.

Werbung

Er hatte recht. Das Elektronenmikroskop zeigte eine ringförmige Form, die für ein Paramyxovirus charakteristisch ist – eine Familie, die Masern, Mumps und Atemwegserkrankungen umfasst, aber keine japanische Enzephalitis. Chua wurde von Traurigkeit überwältigt, denn dies sagte ihm, dass das Virus nicht von Mücken, sondern von Nutztieren – den Schweinen – übertragen wurde. Er rief sofort seinen Chef in Malaysia an.

Die Geschichte geht unter der Werbung weiter

Höchstwahrscheinlich handelt es sich um ein neues Paramyxovirus. Die Kontrollmaßnahmen für das Paramyxovirus unterscheiden sich grundlegend von denen des Japanischen Enzephalitis-Virus. Bitte! Ich möchte, dass Sie diese Nachricht dringend an das Gesundheitsministerium weiterleiten, sagte Chua seinem Chef, laut einem persönlichen Bericht, den er in einer wissenschaftlichen Zeitschrift veröffentlichte. Alles, woran ich damals denken konnte, waren die unglücklichen Schweinebauern.

Ein internationales Team traf in Malaysia ein, um Nachforschungen anzustellen. Unter ihnen war Hume Field, ein australischer Tierarzt und Doktorand. Er hatte geholfen, den Fall zu lösen ein weiterer mysteriöser Virus ein paar Jahre zuvor tötete einer in Australien ein paar Dutzend Pferde und zwei Menschen. Es war auch ein Paramyxovirus. Dieses Virus, Hendra, wurde auf Flughunde zurückgeführt.

Werbung

Das machte Flughunde oder Flughunde zu einem Hauptziel in Malaysia. Aber die Seuchendetektive müssten andere Verdächtige in Betracht ziehen. Sie gingen zu den Farmen, auf denen das Virus ausbrach und wo die Angst noch spürbar war.

Die Leute sagten uns, dass sie wussten, wann es in ihrer Nähe war, weil sie die Schweine husten hörten. Es wurde als ein bellender Husten von einer Meile bezeichnet – man konnte ihn eine Meile entfernt hören, und man konnte hören, wie er sich Ihrem Schweinestall immer näherte, und Sie wussten, dass Sie der Nächste sein würden, sagte Field.

Das Team testete Wildschweine, Hunde und Ratten in der Nähe der Farmen. Nichts. Dasselbe gilt für die ersten Gruppen von Flughunden, die sie mit hohen Netzen gefangen haben. Aber sie machten weiter und schließlich signifikante Antikörper gefunden auf das neue Virus in zwei Arten – dem malaiischen Flughund und dem Inselflughund. Dies war ein starker Beweis dafür, dass diese Fledermäuse natürliche Reservoirs waren. Aber es war kein Beweis.

Auf den Schweinefarmen hatte die Regierung unterdessen eine neue Methode eingeführt, um den Ausbruch zu stoppen: Massenkeulung. In diesem Frühjahr wurden eine Million Schweine getötet, was die Schweineindustrie lahmlegte. Aber die Krankheit wurde gestoppt – vorübergehend.

Zwei Jahre später würde das Nipah-Virus – benannt nach der Probe, die Chua verwendet hat, um das Virus zu isolieren – neue Möglichkeiten finden.

„Jede Minute eines jeden Tages“

Zoonoseerreger brauchen genau das, um von Art zu Art zu springen: Chancen. Auch diese Erreger brauchen das Recht Werkzeuge, um in andere Tiere einzudringen – eine Kategorie, zu der auch Menschen gehören.

Um einen Menschen zu infizieren, muss ein Zoonoseerreger viele Barrieren umgehen oder durchdringen, schrieben Plowright und andere Forscher in 2017. . Zu den notwendigen Schritten: Ein infiziertes Tier muss den Erreger so freisetzen, dass er überlebt und sich vielleicht in einem anderen Tier ausbreitet. Das Virus muss auf eine Person treffen und durch physische menschliche Abwehrkräfte wie die Haut hindurchschlüpfen.

Einmal im menschlichen Körper angekommen, muss das Virus in der Lage sein, das Immunsystem zu besiegen – was kein sicheres Ergebnis ist, da Immunkämpfer viele potenzielle Eindringlinge vereiteln können.

Und ein neues Virus braucht die Fähigkeit, sich in eine menschliche Zelle einzuschleichen. Das neuartige Coronavirus beispielsweise tut dies über spezialisierte Spike-Proteine. Diese heften sich an die Oberfläche menschlicher Zellen und ermöglichen, ähnlich wie Skelettschlüssel, den Krankheitserregern das Eindringen. Dies ist eine weitere potenzielle Barriere: Die Schlüssel eines Virus müssen mit den Schlössern in menschlichen Zellen kompatibel sein.

Aber wenn ein Eindringling erfolgreich ist, kann er die innere Maschinerie einer Zelle kapern, um Kopien von sich selbst zu produzieren. In einem neue Arten, replizierende Viren tauschen genetisches Material wie Sammelkarten aus, entwickeln neue Funktionen, die sie stärker oder schwächer machen oder andere Tiere infizieren können.

Die meisten Viren, die in anderen Arten leben, stellen keine Bedrohung für den Menschen dar, da sich diese Erreger nicht im Menschen vermehren können. Aber gelegentlich bekommt man eine, die sich ganz gut replizieren kann – und, schlimmer noch, übertragen, sagte Tony Schountz , ein Experte für von Fledermäusen übertragene Viren an der Colorado State University.

brauchen johnson und johnson einen Booster?

Es ist immer wieder passiert. Masern werden abgespalten von einem verwandten Rinderpathogen bereits im 6. Jahrhundert v. Es wird angenommen, dass HIV von einem Virus stammt, das Schimpansen befällt. In diesem Frühjahr entdeckten Forscher a neues Coronavirus bei malaysischen Kindern, die eine Lungenentzündung hatten – eine Art Chimäre, ähnlich einem Coronavirus bei Hunden, aber auch mit Signaturen von Katzen- und Schweine-Coronaviren.

Menschen erleichtern diese Ereignisse, sagen Wissenschaftler. Wir dringen in wilde Lebensräume vor und kommen der Tierwelt näher. Der Handel mit exotischen Arten bringt Tiere zusammen, die sich normalerweise nie begegnen würden. Ein aktuelles Scientific Reports Paper beschrieb mehr als 47.000 Wildtiere in den zwei Jahren, bevor dort einige der ersten Covid-19-Fälle auftraten, auf Märkten in Wuhan, China, verkauft wurden.

Fledermäuse, uralte Kreaturen, die 25 Prozent aller Säugetierarten auf der Erde ausmachen, haben eine Reihe von Eigenschaften, die sie zu besonders guten Reservoirs machen. Für den Anfang scheinen sie im Allgemeinen unversehrt von Krankheiten zu sein. Warum ist unklar, aber einige Wissenschaftler vermuten, dass ihre Flugfähigkeit – einzigartig unter Säugetieren – von einer Immunsystem das unterdrückt Entzündungen, eine typische Reaktion von Säugetieren auf Infektionen.

Fledermäuse, von heuschreckengroßen Arten bis hin zu Flughunden mit einer Flügelspannweite von fünf Fuß, können ebenfalls zwei Jahrzehnte oder länger leben. Sie schlafen in riesigen Gruppen. Einige, wie Flughunde, legen Hunderte von Kilometern zurück und mischen sich mit anderen Fledermäusen. All dies hilft ihnen, Krankheiten untereinander zu übertragen. Im Gegensatz zu Nipah und seiner Virusfamilie, von denen etwa fünf oder sechs in Fledermäusen zirkulieren, existieren in Fledermäusen mehr als 1.000 verschiedene Arten von Coronaviren.

Es gibt so viele dieser Viren da draußen, die darauf warten, in einer Fledermaus zusammenzukommen, wo sie dann genetische Informationen austauschen können, sagte Schountz. Das könnte dann zu neuen Genotypen von Coronaviren führen, die einen weiteren Krankheitsausbruch verursachen könnten oder vielleicht auch nicht. Wer weiß? Dies ist ein Spiel, das die Natur jeden Tag spielt, jede Minute eines jeden Tages.

Bis 1998 hatte Malaysia einen wirtschaftlichen Aufschwung erlebt, der zu einer größeren Nachfrage nach Fleisch und mehr Wäldern für die Landwirtschaft führte. Einige Schweinefarmen, früher eine Hinterhofindustrie, hatten Zehntausende von Tieren. Einige Bauern ergänzten ihr Einkommen mit Obstplantagen, pflanzten Bäume neben Schweineställen im Freien – perfekte Flying-Fox-Buffets.

Der Virusverstärker

Der Nipah-Ausbruch in Malaysia endete im Mai 1999. Die Forscher waren sich jedoch immer noch nicht sicher, wie er begann. Da sie wussten, dass Nipah-Antikörper in zwei Arten von Flughunden gefunden wurden, reisten Chua und ein Team in diesem Sommer zur Heimat von einer: Tioman Island, vor der Ostküste der Halbinsel Malaysia.

Wie das Team später beschrieb in einem Papier urinierten und koten die Flughunde direkt nach der Rückkehr von den nächtlichen Mahlzeiten senkrecht nach unten. Im Morgengrauen, kurz bevor die Fledermäuse zum Schlafen nach Hause kamen, breitete Chuas Team Plastikplanen unter ihren Bäumen aus und sammelte Urin. Nachts besuchten die Forscher die Futterplätze der Fledermäuse. Sobald die Flughunde ihre Mangos und Wasseräpfel fallen ließen, tupften die Teammitglieder die Früchte.

Bei ihrem ersten Besuch fand das Team ein neues Virus, das sie nach der Insel benannten – aber kein Nipah. Bei der zweiten Fahrt auch nicht. Beim dritten hatten sie Hunderte von Urinproben gesammelt und Dutzende von Früchten abgetupft. Und schließlich, in nur drei der letzten Proben, fanden sie es. Die genetische Sequenzierung bestätigte es: Diese Flughunde waren Reservoirs für das Nipah-Virus.

Puffriegel bei uns verboten

Aber die Inselarten, Pteropus hypomelanus , ist nicht die Art, die in der Nähe der Schweinefarmen auf dem Festland lebte. Das war Pteropus vampyrus . Warum ist es auf den Farmen entstanden? Haben andere Fledermäuse Nipah getragen? War es bei Fledermäusen üblich? War es ein neuer Virus oder hat etwas das Überschwappen eines Virus ausgelöst, der schon immer da war? Wie haben Fledermauskolonien interagiert?

Jonathan Epstein kam 2003 an, um ein Team zu leiten, das sich auf die Beantwortung dieser Fragen konzentriert. Epstein, der jetzt Vizepräsident für Wissenschaft und Öffentlichkeitsarbeit bei EcoHealth Alliance ist, einer gemeinnützigen Organisation, die neu auftretende Krankheiten erforscht, hatte einige Jahre zuvor ein tollwutähnliches Virus bei Fledermäusen untersucht, als Tollwut als die Hauptbedrohung von Fledermäusen angesehen wurde. Die Entdeckung der Hendra- und Nipah-Viren hatte diese Vorstellung erschüttert.

Das Team fing und nahm Proben von Flughunden in ganz Malaysia. An einigen Fledermäusen befestigten sie kleine Lederhalsbänder mit Satellitentelemetriesendern, die an in Gefangenschaft gehaltenen Fledermäusen getestet worden waren, um sicherzustellen, dass sie nicht herunterfielen, wenn die Tiere kopfüber hingen. Sie haben andere Fledermäuse mit Mikrochips versehen, damit sie sie im Laufe der Zeit verfolgen können.

Das Team stellte fest, dass die Fledermäuse eine unglaubliche Reichweite hatten, sagte Epstein und flog manchmal nach Indonesien. Sie fanden Nipah-Antikörper in fast jeder Kolonie von Pteropus hypomelanus und Pteropus vampyrus, aber nicht in anderen Frucht- und Insektenfledermäusen. Und in vielen hundert Proben fanden sie kaum lebende Viren.

Das zeigte, dass dieses Virus bei Fledermäusen weit verbreitet war, wie die Expositionsrate zeigt, aber sehr selten bei Einzelpersonen, weil es so schwer war, lebende Viren zu finden, sagte Epstein. Das bedeutete, dass Spillover sehr selten sein würde.

Darüber hinaus schien das Virus innerhalb von Kolonien zu kommen und zu gehen, jedoch nicht saisonal und nicht synchron mit Schwangerschaft oder Stillzeit. Später stellten Epstein und Kollegen fest, dass Fledermäuse ihre Herde verlieren Immunität im Laufe der Zeit, so dass das Virus persistieren kann.

Diese Informationen und andere Studien hatten den Forschern inzwischen die Zuversicht gegeben, eine Schlussfolgerung zu ziehen, ohne den Spillover tatsächlich mitzuerleben. Fledermäuse hatten dieses neue Virus über weggeworfene Früchte an Schweine weitergegeben, und Schweine dienten als ausgezeichnete Verstärker.

Auf großen Farmen , gibt es einen ständigen Zustrom von neuen, naiven Schweinen in Form von Ferkeln, die geboren werden. Viren hängen von anfälligen Personen ab, sagte Epstein. Wenn Nipah wiederholt eingeführt wird, kommt es zu einem langsamen, lang anhaltenden Ausbruch des Nipah-Virus, der in dieser Schweinepopulation herumbleibt.

Einige Schweine starben an dem Virus, die meisten jedoch nicht. Als Bauern in Zentralmalaysia Schweine in andere Gebiete wie Sungai Nipah schickten, ging das Virus mit ihnen.

Das Elend eines süßen Getränks

2001 tauchte Nipah wieder auf, diesmal in Bangladesch. Seitdem kommt es fast jedes Jahr zu Ausbrüchen. Hier war es anders: In dem mehrheitlich muslimisch geprägten Land gab es wenig Schweinezucht. Die Patienten hatten mehr Atemwegssymptome. Und erschreckenderweise schien es von Mensch zu Mensch zu übertragen – und tötete 75 Prozent seiner Opfer. Wissenschaftler fanden heraus, dass es Nipah war, aber eine andere Variante.

Über diese ersten Ausbrüche sei wenig klar gewesen, sagte Gurley, die seit 2004 Nipah in Bangladesch untersucht. Kurz nach ihrer Ankunft im Land gab es einen weiteren Ausbruch, hauptsächlich bei Kindern, die in benachbarten Dörfern lebten, aber ansonsten keine gemeinsame Verbindung hatten. Drei Monate später brach ein weiterer großer Virusinfektionscluster aus.

Wir haben am ersten Tag vielleicht 15 Verdachtsfälle identifiziert, sagte Gurley. Alle diese Fälle hatten Kontakt zu Menschen, die an derselben Krankheit gestorben sind. Nipah wurde nicht unbedingt als Täter angenommen. Jeder sei in Asien immer noch ausgeflippt wegen SARS, sagte Gurley.

Für den Rest des Jahres 2004 begannen Gurley und ihre Kollegen zu katalogisieren, wie Menschen in Bangladesch mit Fledermäusen in Kontakt kamen – oder Fledermaussekreten oder allem, was die Tiere berührt haben könnten. Auf dieser Liste stand Dattelpalmensaft. Dieses süße Getränk wird ähnlich wie Ahornsaft geerntet, über Nacht in an Bäumen aufgehängten Töpfen gesammelt und morgens frisch verzehrt.

2005 gab es einen weiteren Ausbruch. Und diesmal gab es eine rauchende Waffe.

Die 12 Patienten lebten in mehreren verschiedene Dörfer. Elf ist gestorben. Keiner hatte Kontakt zu einem anderen Patienten. Es gab keine Hinweise auf eine Übertragung von Mensch zu Mensch.

Aber die Ermittler fanden heraus, dass die Dörfer nicht so getrennt waren, wie sie schienen – sie teilten sich einen Rand entlang einer Hauptstraße.

Jemand hatte frischen Saft und kam über die Hauptstraße und verkaufte ein Glas nach dem anderen, sagte Gurley. Viele der kranken Patienten hatten Dattelpalmensaft konsumiert, der im selben Topf gesammelt und vom selben Verkäufer verkauft worden war.

Als Forschung mit Infrarotkameras später bestätigen würde, leckten Fledermäuse die zuckerhaltige Flüssigkeit – und vergossen Nipah –, als sie in . floss Dattelpalmensaft-Sammeltöpfe . Menschen infizierten sich durch das Trinken des kontaminierten Saftes.

Aber es hat nicht jedes Rätsel von Nipah in Bangladesch gelöst. Nipah infiziert Menschen in einem Teil des Landes mehr als in anderen, obwohl der Konsum von Dattelpalmensaft weit verbreitet ist. In den kälteren Wintern in Bangladesch kommt es häufiger zu Ausbrüchen. Gurley und ihre Kollegen wissen nicht warum.

Wir wissen so viel über Nipah. Aber es gibt so viele unbeantwortete Fragen, sagte Gurley. Was wir wissen – das hat lange gedauert. Es ist viel länger als jedes Forschungsstipendium. Es ist länger als die Amtszeit eines anderen in einem bestimmten Job.

Im Jahr 2018 gab es in Kerala, Indien, einen großen Nipah-Ausbruch, bei dem kein Dattelpalmensaft konsumiert wird. Wie kam es zu diesem Überlauf? Wir haben keine Ahnung, sagte Gurley.

Forscher wissen das: Nipah entwickelt sich weiter, sagte Epstein, der das Virus auch in Bangladesch untersucht. Bisher ist Nipah erstaunlich tödlich, aber nicht besonders geschickt in der Übertragung von Mensch zu Mensch.

Was ist, wenn bereits bei Fledermäusen genetische Varianten vorhanden sind, die bereits besser an den Menschen angepasst sind – die sich besser von Mensch zu Mensch ausbreiten können? sagte Epstein und beschrieb ein erschreckendes Szenario, das den Film Contagion von 2011 inspirierte.

Das ist der wichtigste Grund, warum wir dem Nipah-Virus so viel Aufmerksamkeit schenken.

„Die Leute hier sind sehr wachsam“

Seit dem letzten Todesfall im Mai 1999 gab es in Malaysia keine Nipah-Ausbrüche mehr. Aber die Epidemie hat Narben hinterlassen.

klumpiger brauner Ausfluss

In diesem Frühjahr evakuierte die malaysische Regierung die Region um Sungai Nipah, das Epizentrum der Schweinezucht des Landes. Die Armee rückte ein, um Schweine zu töten. Die Schweinezucht ist in der Region nach wie vor verboten, und viele Erzeuger haben ihre Farmen auf Palmöl- oder Drachenfruchtbetrieb umgestellt.

Pau, der damals jugendliche Bauernjunge, zog zurück in die Gegend, wo heute seine Mutter und seine Schwester Palmöl anbauen. Pau, jetzt der 36-jährige Direktor einer Party-Lieferkette, leitet die Nipah Time Tunnel Museum im Dorf, das er 2018 mitgegründet hat, um Touristen anzuziehen. Es erzählt die Geschichte des Ausbruchs, und er sagte, dass in den ersten Jahren etwa 5.000 Menschen besucht wurden.

Dann ein neuer Epidemie-Hit – das neuartige Coronavirus. Das Museum ist seit über einem Jahr geschlossen. Aber die Dorfbewohner nehmen die Dinge gelassen, sagte Pau.

Wegen unseres Nipah-Vorfalls vor 21 Jahren sind die Menschen hier sehr wachsam mit Covid-19, sagte Pau.

Sie wollen nicht, dass die Region wieder geschlossen wird. Und sie wollen nicht, dass sich ein weiteres tödliches Virus ausbreitet.

Emily Ding in Dubrovnik, Kroatien, hat zu diesem Bericht beigetragen.