Wie sich Trumps Gesundheitsamt in Charterjets verliebte

Im April 2017 haben sich Beamte des Gesundheitsministeriums mit einer dringenden Anfrage auseinandergesetzt: wie man Tom Price von D.C. nach a . bringt Konferenz im Ritz-Carlton Hotel in Laguna Niguel, Kalifornien, nachdem schlechtes Wetter den geplanten Flug der Sekretärin an Bord von Delta Air Lines verzögert hatte.

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Die Sekretärin muss heute nach LA und bis 15 Uhr gehen, schrieb ein Reisespezialist in einer E-Mail vom 6. April 2017, die die Klinik durch eine Anfrage nach dem Informationsfreiheitsgesetz erhalten hatte. Die Reisehilfe suchte einen Kollegen mit Zugang zu einer Einkaufskarte der Regierung. Haben Sie jemanden, der kurzfristig ein Charterflugzeug PCardieren kann?

Beamte sicherten sich schnell einen Charterflug im Wert von 29.000 US-Dollar – der ebenfalls versenkt werden musste, als Tornados die Region DC heimsuchten. Aber die Ereignisse des Tages hinterließen eine Narbe bei Prices Top-Adjutanten, die schworen, dass der Trump-Kabinettsbeamte nie wieder auf den Zeitplan einer kommerziellen Fluggesellschaft warten würde, und einen fünfmonatigen Reisesprint vorausahnten, in dem das Gesundheitsamt 456.000 US-Dollar an Steuergeldern für Price' Charter ausgab Flüge durch die Vereinigten Staaten.

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Eine der letzten Reisen fand im September 2017 statt, als Gesundheitsbeamte einen Jet für Price, die Beraterin des Weißen Hauses, Kellyanne Conway, und ihre Mitarbeiter für eine Hin- und Rückreise zwischen Washington und Philadelphia charterten – zu einem Preis von 14.955 US-Dollar für die Steuerzahler, laut Regierungsakten.

Ich habe gerade mit dem [Assistenzsekretär für die Verwaltung] gesprochen und dieses Flugzeug ist ein Schnäppchen für den Preis, schrieb Rasheed Williams, ein Beamter, der viele Reisearrangements von Price abwickelte, in einer anderen E-Mail, die The Post erhalten hat, und forderte seine Kollegen auf, sich für das Flugzeug zu entscheiden Embraer 135LR-Jet dass Price und Conway später sein würden geflecktes Aussteigen .

Das Office of Inspector General der Abteilung kam später zu dem Schluss, dass Price mit seinem Flug nach Philadelphia im Vergleich zu kommerziellen Flügen mehr als 10.000 US-Dollar an Steuergeldern verschwendet hat und dass er die Reise mit dem Zug hätte machen können.

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Die Dokumente, die der Post vier Jahre nach Price' abruptem Sturz nach Politico-Berichten über seine Ausgaben für Charterjets veröffentlicht wurden, bieten neue Einblicke in eine frühe Kontroverse der Trump-Regierung. Die Episode veränderte die Bundesgesundheitsbehörde, wobei Price und seine Verbündeten schnell durch Alex Azar und ein neues Führungsteam ersetzt wurden, die das glaubten rivalisierende Beamte hatte daran gearbeitet, Price zu untergraben und seine Absetzung herbeizuführen. Die Behauptungen trieben einen Keil zwischen die Leiter der Abteilung und das Fed lang anhaltende Frustrationen das im vergangenen Jahr explodierte, als der Druck im Zusammenhang mit dem Coronavirus auf die Gesundheitsbehörde lastete und zur gebrochenen Reaktion der Trump-Beamten auf die Pandemie beitrug.

Neben der Überprüfung der neu erhaltenen Dokumente sprach The Post mit Beamten, die an Price’ Reisearrangements beteiligt waren, seinen ehemaligen Kollegen in der Abteilung und Regierungsermittlern, die später seine Charterjet-Pläne untersuchten.

In einer E-Mail an The Post verteidigte Price seine Reisebilanz und teilte zwei Analysen der Anwaltskanzlei Steptoe & Johnson mit, die argumentierten, dass die Charterflüge des ehemaligen Sekretärs für seinen Flugplan notwendig seien und die den Bericht des Generalinspektors bemängelten.

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In jedem Fall erfolgten solche Reisen im offiziellen Rahmen und wurden von entsprechenden Beamten genehmigt, schrieb das Unternehmen in einer Analyse aus dem Jahr 2018 und verwies auf die Notwendigkeit von Price, auf beispiellose Ereignisse wie Naturkatastrophen zu reagieren.

Steptoe & Johnson lehnte eine Stellungnahme ab.

Price sagte in einer Erklärung, es sei die Ehre seines Lebens, als Minister für Gesundheit und menschliche Dienste zu dienen, da er das Privileg hatte, eine Abteilung mit internationaler Verantwortung, über 80.000 Mitarbeitern weltweit und einem Budget von über 900 Milliarden US-Dollar zu leiten.

Die ehemalige Gesundheitssekretärin im Jahr 2017 erstattete der Regierung fast 60.000 Dollar, um seinen Anteil an den Reisekosten zu decken.

Conway, eine ehemalige hochrangige Beraterin von Präsident Donald Trump, sagte in einem Interview, sie habe sich in die Förderung der Agenda der Regierung vertieft und sei sich nicht bewusst über mögliche Probleme mit ihrer Flugreise mit Price, einschließlich der Teilnahme an Veranstaltungen, um über Opioidsucht zu diskutieren.

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Ich kannte die Regeln für Flugzeuge nicht, sagte Conway. Dies ist mein erster Regierungsjob, und ich hatte noch nie in meinem Leben Sicherheit. Ich habe getan, was sie mir gesagt haben, ich bin dorthin gegangen, wo sie mir gesagt haben, und ich habe das Verkehrsmittel benutzt, das sie mir gesagt haben.

Conway sagte, sie erinnere sich daran, überrascht gewesen zu sein, als ihnen mitgeteilt wurde, dass sie vom Dulles International Airport zu einer Veranstaltung in Philadelphia fliegen würden. Da sie in der Nähe von Philadelphia aufgewachsen war und Dutzende Male von Washington dorthin gefahren war, war ihr erster Instinkt, dass es effizienter wäre, auf der Interstate 95 nach Norden zu fahren.

Einige hochrangige Verwaltungsbeamte vermuteten, dass Price Conway, der zu dieser Zeit mit einem Geheimdienstkommando reiste, eingeladen hatte, seine Privatjetreise zu rechtfertigen. Der Ausschuss für Aufsicht und Reform des Repräsentantenhauses fordert seit 2018, dass Conway ihren Anteil an den Reisekosten zurückzahlt, teilte der Ausschuss mit. Conway sagte jedoch, Beamte des Weißen Hauses rieten damals den Top-Adjutanten, der Regierung diese Ausgaben nicht zu erstatten, da dies die Rückzahlung erzwingen könnte – und enorme Kosten verursachen könnte – für untergeordnete Mitarbeiter, die sich ihren Chefs auf Flügen anschlossen.

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John Bardis, der als stellvertretender Sekretär der HHS für die Verwaltung diente und Memos schrieb, die die Verwendung von Steuergeldern zur Zahlung von Prices Reisen rechtfertigten, verteidigte seine Rolle bei den Vereinbarungen, sagte jedoch, er bedauere die Ausgaben.

Mein Büro und ich haben für Secretary Price keine Entscheidungen über private oder geschäftliche Reisen getroffen. Unsere Rolle bestand darin, Anleitungen und Anfragen wörtlich vom Reisebüro des Sekretärs an das Office of General Counsel weiterzugeben und Beschaffungsfunktionen zu übernehmen, sagte Bardis in einer Erklärung. Wenn ich in diesen Fragen eine Entscheidungsträgerin gewesen wäre, hätte ich mich für weniger private Reisen ausgesprochen.

„Charteroptionen erkunden“

Als Kongressabgeordneter in Georgia und Mitglied des Tea-Party-Caucus positionierte sich Price als fiskalischer Konservativer, der 2015 den Vorsitz des Haushaltsausschusses des Repräsentantenhauses übernahm und versprach, verschwenderische Staatsausgaben zu kürzen. Der Chirurg, ein früher Unterstützer von Trumps Präsidentschaftswahlkampf 2016 wurde mit einem Kabinettsposten belohnt; Trump lobte Price als außergewöhnlich qualifiziert, unsere Verpflichtung zur Aufhebung und Ersetzung von Obamacare zu unterstützen.

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Aber das wiederholte Versäumnis der Republikaner, den Affordable Care Act aufzuheben, führte dazu, dass Trump seinen Gesundheitsminister sauer machte, den er beschuldigte, nicht mehr für den Erfolg auf dem Capitol Hill zu tun. Diese Frustration versiegte nach Berichten über den umfangreichen Einsatz von Charterjets durch Price, die das Weiße Haus überraschten und das Versprechen des Präsidenten, den Sumpf trockenzulegen, zu widerlegen schienen. Von den Gesetzgebern öffentlich gezüchtigt und von Trump privat beschimpft, trat Price 10 Tage nach Bekanntwerden der Nachricht zurück.

HHS-Sekretär Tom Price tritt wegen Kritik zurück, weil er Charterflüge auf Kosten der Steuerzahler unternommen hat

Die Reisekontroverse, die Price' kurze Amtszeit beendete, begann innerhalb eines Tages nach seiner gescheiterten Reise nach Los Angeles, als seine HHS-Stellvertreter begannen, ein System zu errichten, um sicherzustellen, dass Price laut den von The Post erhaltenen Dokumenten nie wieder nach Charterjets suchen musste.

Die Buchungen wurden von Bardis überwacht, einem Spender von Price und langjähriger Führungskraft der Gesundheitsbranche, dessen Team Charterjet-Unternehmen einlud, Angebote für mögliche Reisen von Price abzugeben, und den Plan für Notfall-Reiseprotokolle modelliert, die bei der Reaktion auf Hurrikane und andere Katastrophen verwendet werden. Bardis schrieb dann ein Memo, um jede Reise zu rechtfertigen, die zur Genehmigung an die Anwälte der Abteilung geschickt wurde.

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In einem Treffen am 11. April 2017, um den Plan zu diskutieren, warnten Beamte des HHS der Karriere Bardis, dass der Generalinspekteur die Versuche früherer Regierungen untersucht habe, Charterjets einzusetzen, sagten zwei Beamte mit Kenntnis des Treffens, die unter der Bedingung der Anonymität sprachen beschreiben private Gespräche.

Bardis wurde gesagt, seien Sie sich bewusst, dass jedes Mal, wenn es um eine Charta geht, eine IG-Untersuchung durchgeführt wird – das ist typisch, sagte einer dieser Beamten, die an dem Treffen teilnahmen. Er ging trotzdem voran.

Bardis sagte der Post, er habe die Warnungen weitergegeben.

Nachdem ich gebeten wurde, die Beschaffung von Privatflugzeugen zu recherchieren, habe ich dem Sekretariat klar gemacht, dass unsere Karrieremitarbeiter Bedenken bezüglich privater Flugreisen geäußert haben, sagte Bardis in einer Erklärung.

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Eine Reise nach Ohio im April war der erste Test für die Reisearrangements, wobei einige der ranghöchsten Stellvertreter von Price Flüge mit kommerziellen Fluggesellschaften mit Charterjet-Alternativen verglichen. Laut einem von The Post erhaltenen Reiseplan könnte Price 75 Minuten damit verbringen, eine Opioid-Produktionsanlage in Ohio zu besuchen, wenn er einen zweistündigen Nonstop-Flug mit Delta machen würde – aber er könnte zusätzliche 45 Minuten in der Anlage erhalten, wenn er eine Charter nimmt Jet.

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Entdecken Sie Charteroptionen, wies der damalige HHS-Stabschef Lance Leggitt die Mitarbeiter in einer E-Mail vom 20. April 2017 an. Das Gesundheitsamt buchte einen Learjet für 14.120 Dollar. Eine vergleichbare Hin- und Rückfahrt mit Delta hätte etwa 300 Dollar pro Ticket gekostet, schlossen die Ermittler später.

Leggitt reagierte nicht auf E-Mails und Telefonanrufe, in denen um Kommentare gebeten wurde.

Nach den Bundesvorschriften mussten die Anwälte des Ministeriums immer noch jeden Charterflug genehmigen, und es lag an Bardis, darzulegen, dass Charterjets die einzige Option für Prices Flugplan waren, was er zwischen April und September in Memos tat. Bardis behauptete auch wiederholt, dass die Buchung von Price auf einem kommerziellen Flug ohne Garantie, dass sein Sicherheitspersonal in seiner Nähe sitzt, die Sekretärin gefährden würde.

Im folgenden Jahr hat der Generalinspekteur abgeschlossen die Ausgaben für Charterjets waren eine Verschwendung, da Bardis seine Behauptungen über Prices Zeitplan oder Bedrohungen seiner Sicherheit nicht rechtfertigen konnte. Bardis argumentierte beispielsweise, dass Price einen Charterjet benötigte, um Nashville am 6. Aber das Weiße Haus sagte seine Veranstaltung zwei Tage vor Price' Reise ab.

Anstatt den geplanten Charterflug zu stornieren, entschied sich das Büro des Sekretärs, den Charterflug zu einem Preis von 17.760 US-Dollar fortzusetzen, wie der Generalinspekteur im Juli 2018 feststellte. Price verbrachte 90 Minuten in Nashville, um eine Medikamentenapotheke zu besichtigen und auf einem Gesundheitsgipfel zu sprechen arrangiert von einem langjährigen Freund, zusätzlich zu Mittag essen mit seinem Sohn, der dort lebte.

Der Generalinspekteur fand auch keine Beweise dafür, dass sich Price’ Team mit dem Sicherheitsbüro der Abteilung beraten hat, um festzustellen, ob die Sicherheit des ehemaligen Sekretärs Price negativ beeinflusst würde, wenn kommerzielle Flüge verwendet würden, so der Bericht des Watchdogs aus dem Jahr 2018.

„Ich brauche eine Begründung“

Die Reisepläne von Price zogen schließlich mehr als ein Dutzend Mitarbeiter an, darunter Berufsbeamte, die Charter-Jet-Optionen überprüften, mit Reiseunternehmen verhandelten und sich oft bemühten, die in letzter Minute gestellten Forderungen der politischen Beauftragten zu erfüllen.

Beamte arbeiteten bis in den Abend des 7. August hinein, um sich einen Flug zu sichern, damit Price am nächsten Tag mit Trump zu einem Treffen in Trumps Golfclub in New Jersey zusammenkommen und einen Gulfstream-Privatjet für 21.824 US-Dollar buchen konnte, so die von The Post überprüften E-Mails. Eine weitere Herausforderung kam am Abend des 12. September, als Beamte sich beeilten, ein Ersatzflugzeug für Price’s Reise nach Maine und New Hampshire am nächsten Tag zu finden, nachdem sie erfahren hatten, dass der geplante Charterjet nicht groß genug war, um einen zusätzlichen Passagier aufzunehmen.

Zeitweise stellten die Beamten Fragen zu den geplanten Reisen. Rasheed [Williams] hat die Vergabe des beigefügten Vorschlags beantragt. Das Angebot beträgt 86.598,33 USD. Stoßen wir angesichts der hohen Kosten an die Obergrenze oder laufen wir mit irgendetwas für diese Dienste in Konflikt? Reisespezialist Manny Van Pelt schrieb am 24. Juli, vor der geplanten Reise von Price nach Colorado, Illinois und North Carolina.

Van Pelt und ein Kollege drängten Williams auf Price’ Pläne, ins Ausland zu reisen.

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Ich brauche eine Begründung, warum Sie nicht das niedrigste Angebot wählen. Dies sei deutlich höher als bei anderen Optionen und anderen Anbietern, schrieb der Contracting-Spezialist Patrick Joy am 11. August an Williams, als Beamte darüber diskutierten, ob Price einen Gulfstream-Jet für den Flug nach Asien benötigt. Laut Dokumenten, die The Post erhalten hatte, stellte das Gesundheitsamt mehr als 1,4 Millionen US-Dollar für die achttägige Reise von Price nach China, Japan und Vietnam bereit, die von den 456.000 US-Dollar getrennt waren, die für Charterflüge in den Vereinigten Staaten ausgegeben wurden.

Williams reagierte nicht auf Telefonanrufe und E-Mails, in denen um Kommentare gebeten wurde.

Joy sagte, er und seine Kollegen versuchten sicherzustellen, dass die Reisen den Vertragsbestimmungen des Bundes entsprachen.

Van Pelt verwies Fragen an HHS, die sich jedoch nicht äußern wollten.

Aber Beamte führten Price’ Buchungen im Allgemeinen ohne Einwände durch, einschließlich einer Reise Ende Juni, die eine Rede vor einer Ärztevereinigung in San Diego beinhaltete, gefolgt von einem fast eintägigen Zwischenstopp beim Aspen Ideas Festival, einer prominenten Konferenz im Ferienort Colorado.

Ein Jahr später sah der Generalinspekteur die Reise düsterer.

Für die 3,5 Stunden offizieller Verpflichtungen gab die Regierung 50.420 US-Dollar für die Nutzung eines gecharterten Flugzeugs aus, wenn andere Optionen, einschließlich kommerzieller Reisen, seinem Zeitplan entsprochen hätten, schrieb der Wachhund.

Insgesamt sagte der Generalinspekteur, dass mindestens 333.014 US-Dollar an Steuergeldern für Prices Entscheidung verschwendet wurden, Charterjets anstelle von kommerziellen Fluggesellschaften zu fliegen, selbst nach der Rückzahlung von Price.

Steptoe & Johnson, der sagte, Price müsse angesichts seines strengen Reiseplans und seiner Anforderungen an seine Zeit Zugang zu Charterjets haben, kritisierte das Büro des Generalinspektors für einen einseitigen Bericht.

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Tatsächlich hat das Büro der IG im Laufe seiner Untersuchung nie versucht, Dr. Price zu interviewen, und Dr. Price wurde von keinem IG-Mitarbeiter zu den im IG-Bericht angesprochenen Fragen konsultiert, schrieb das Unternehmen in seiner Bewertung von 2018. Der Generalinspekteur sagte in seinem Bericht, dass er zwar weder Price noch andere Reisende befragte, aber mehr als 20 Personen befragte, die am Buchungs- und Reiseprozess für Charterjets der Abteilung beteiligt waren.

Den letzten Flug stornieren

Price unternahm zwischen April und September mehr als 30 Flüge an Bord von Charterjets, oft begleitet von hochrangigen Abgeordneten und mindestens 10 Mal von Mitarbeitern von Conway und dem Weißen Haus. Die Reisen beinhalteten in der Regel zusätzliche Vergünstigungen wie Bordverpflegung, die teuer sein konnte – dem Gesundheitsamt wurden 534,37 US-Dollar für 10 Lunchpakete für einen Flug am 18. September genannt – und laut den von The Post erhaltenen Aufzeichnungen separat in Rechnung gestellt. Ein Anbieter verbrachte fast zwei Monate damit, auf einer Charterreise im August eine Erstattung für die Verpflegung zu beantragen.

Wie Medienberichte über Price' Reise explodierte, befand sich der Sekretär inmitten einer fünfteiligen Charter-Jet-Reise, die ihn von seinem Haus in Atlanta nach Florida und dann nach Oklahoma führte. Als Reporter das Gesundheitsamt wegen seiner Ausgaben drängten, sagten Price und seine Mitarbeiter die letzte Etappe am 21. September ab und nahmen stattdessen kommerzielle Flüge. Ein Charterjet, der entsandt wurde, um Price in Stillwater, Oklahoma, zu treffen, kehrte dann wie geplant nach Atlanta zurück, ohne HHS-Personal an Bord und verursachte immer noch mehr als 8.600 US-Dollar an Steuerausgaben, wie der Generalinspekteur später feststellte.

Am selben Tag bereiteten sich die Karrierebeamten, die beauftragt worden waren, Prices Reisepläne auszuführen, auf eine neue Überprüfungswelle vor.

Es gab einige Nachrichten über die Sekretäre us[e] von Charterflugzeugen, schrieb Joy an sein Team. Ich möchte alle Bestellungen griffbereit haben, wenn [der Generalinspekteur] danach fragt.