Die USA haben absolut keine Kontrolle über das Coronavirus. China steht an der Spitze der kleinsten Risiken.

Die Ankündigung chinesischer Beamter war ebenso auffallend wie alarmierend.

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Nachdem sie wochenlang einen mysteriösen Coronavirus-Ausbruch in der Hafenstadt Qingdao untersucht hatten, erklärten Beamte des chinesischen Zentrums für die Kontrolle von Krankheiten am 17. Oktober selbstbewusst, den Täter gefunden zu haben: Pakete mit aus dem Ausland importierten Tiefkühlkost.

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Die Forscher sagten, sie hätten lebende Proben des Virus auf der Außenverpackung von Kabeljau gefunden und isoliert, der nach China verschifft wurde, ein Land, das das Virus ansonsten im Inland losgeworden war. Zwei Hafenarbeiter, die mit den Paketen umgingen, waren offenbar die ersten, die sich infizierten und das Virus in einem Krankenhaus in Qingdao verbreiteten.

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Es war laut dem chinesischen CDC-Forscher Wu Zunyou ein Beweis dafür, dass das Virus lange Reisen in der Tiefkühltruhe überleben und trotzdem Menschen infizieren könnte. Importe aus dem Ausland hätten die Ausbreitung und Übertragung dieses Ausbruchs verursacht, sagte Wu gegenüber Reportern in Peking.

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In den Wochen seither haben die chinesischen Ergebnisse jedoch eine heftige Diskussion unter internationalen Forschern über die Wahrscheinlichkeit einer grenzüberschreitenden Ausbreitung des Coronavirus auf Kühlketten-Lebensmitteln ausgelöst und wichtige Fragen zur Übertragung des Virus – und wie – aufgeworfen internationale Behörden und Regierungen sollten diese Risiken wahrnehmen.

Während die Pandemie in den Vereinigten Staaten wütet, ist die Übertragung über die Luft eine zunehmend dringlichere Sorge – die der Schlüssel zu großen Super-Spreading-Ereignissen zu sein scheint. In der Zwischenzeit wurde die Übertragung von Oberflächen von Experten heruntergespielt, die betont haben, dass dieser Weg nicht als üblicher Weg zur Verbreitung des Virus angesehen wird.

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Aber in China, wo Fälle immer seltener werden und die Regierung eine Nicht-Toleranz-Politik für Neuinfektionen eingeführt hat, wird zunehmend Wert darauf gelegt, weniger wahrscheinliche Infektionsquellen zu identifizieren.

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Die neuen Behauptungen aus China haben internationale Gremien wie die Weltgesundheitsorganisation und tief gespaltene Experten vor ein Dilemma gestellt. Einige sagen, die chinesischen Daten, die genetische Sequenzen des Virus aus der Verpackung enthalten, die mit Virusstämmen in Europa übereinstimmten, scheinen überzeugend zu sein. Andere weisen die Beweise als nicht schlüssig zurück.

Die Beweise dafür, dass der Fisch die Quelle der Infektion war, seien sehr schwach, sagte ein US-amerikanischer CDC-Wissenschaftler, der unter der Bedingung der Anonymität sprach, weil er nicht berechtigt war, mit Medien zu sprechen. Dies ist typisch für die Schwierigkeiten bei der Ableitung der Direktionalität. Vielleicht haben die Arbeiter die Fische verseucht. Vielleicht hat ein anderer Arbeiter, der im selben Komplex infiziert ist, beide Arbeiter infiziert und den Fisch berührt.'

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Wieder andere sagen, selbst wenn Tiefkühlverpackungen ein Übertragungsvektor wären, sollten Agenturen wie die WHO ihre Wahrscheinlichkeit nicht überbewerten, da dies unnötige Panik auslösen oder den internationalen Lebensmittelhandel stören könnte.

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Die Lebensmittelindustrie ist von Natur aus riesig, und Sie möchten sicherlich nicht die Lebensmittelketten unterbrechen oder das Vertrauen der Verbraucher für einen sehr kleinen Übertragungsweg verlieren, sagte Dale Fisher, Professor an der National University of Singapore, der die Ausbruchsreaktion der WHO leitet Netzwerk.

In den letzten Monaten gab es ausreichende Indizien aus mehreren Ausbrüchen, darunter in Qingdao, Peking, Neuseeland und Vietnam, kombiniert mit den jüngsten chinesischen Ergebnissen, um zu zeigen, dass Tiefkühlkost ein Übertragungsvektor sein kann, sagte Fisher, dessen Labor forscht wie lange das Coronavirus bei kalten Temperaturen ansteckend bleiben kann.

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Die Behörden haben verständlicherweise gezögert, auf das Risiko aufmerksam zu machen, aber vielleicht sollten sie es tun, sagte Fisher und fügte hinzu: „Ich verstehe die Gründe für die Ablehnung der Möglichkeit nicht.

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Für den Fall Qingdao zitierte die chinesische CDC unterdessen auch die Genetik des Virus selbst, um ihre Argumente zu vertreten.

Als die chinesischen Behörden letzten Monat elf Virussequenzen aus Qingdao in eine globale Datenbank der GISAID-Initiative hochluden – zwei von den infizierten Hafenarbeitern, der Rest aus der gefrorenen Verpackung – stellte die Initiative fest, dass die Sequenzen eine eindeutige Identität haben, was darauf hindeutet, dass es sich um alle Fälle handelt verbunden.

Insbesondere stammen die Viren aus einer genetischen Gruppe oder Klade, die nicht in letzter Zeit in China, aber häufig in Europa und anderen Ländern gesehen wurde, was auf einen wahrscheinlichen Import hindeutet“, sagte GISAID.

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Darüber hinaus weisen alle Viren eine verräterische Deletion derselben drei genetischen Basen auf, und diese Deletion wurde noch nie zuvor in genetischen Sequenzen von Coronaviren nachgewiesen, die sich derzeit in der GISAID-Datenbank befinden. Daher scheint es sehr klar zu sein, dass die Viren auf den Verpackungen und diejenigen, die die Arbeiter infiziert haben, miteinander verbunden sind.

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Die genetische Verbindung allein beweise jedoch nicht, dass die Infektion von der Verpackung ausging, stellten mehrere Experten fest. Was wäre zum Beispiel, wenn sich die Hafenarbeiter auf andere Weise infizierten und dann selbst auf die Verpackung husteten? Es ist nicht ganz klar, wie chinesische Behörden, die auf die Bitte um Stellungnahme der Klinik nicht reagiert haben, dies ausschließen können.

Ist es theoretisch möglich, dass Arbeiter durch Verpackungen krank werden? Jawohl. Haben wir Beweise dafür, dass dies ein üblicher Übertragungsweg ist? Nein“, sagte Donald Schaffner, Experte für Lebensmittelwissenschaften und Virusübertragung an der Rutgers University.

Beamte der WHO, die zuvor die Theorie der Tiefkühlverpackungen heruntergespielt hatten, bestätigten Chinas Behauptungen in einer Erklärung gegenüber The Post. Es ist wichtig zu betonen, dass diese Fälle relativ wenige sind, sagte die Agentur.

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Uns sind frühere Berichte aus Ländern wie China, Deutschland, den Niederlanden und Neuseeland bekannt, in denen durch PCR-Tests Viren auf Verpackungen von Tiefkühlkost gefunden wurden, aber dies ist das erste Mal, dass das lebende Virus isoliert wurde.

Eine Möglichkeit für das, was passiert, besteht darin, dass China das Virus so gut unter Kontrolle hat, dass es jetzt selbst die unwahrscheinlichsten Übertragungsarten erkennen kann – indem es alles andere ausschließt. In Qingdao beispielsweise wurden nach Entdeckung des Ausbruchs innerhalb weniger Tage Millionen von Menschen getestet, was den chinesischen Behörden vermutlich mehr Vertrauen in die ursprüngliche Infektionsquelle gab.

Qingdao ist nicht der erste Fall, in dem chinesische Experten Tiefkühlverpackungen für die Wiedereinführung des Virus verantwortlich machen. Am Sonntag sagten die Behörden in Tianjin, sie würden alle Kühllagerstätten testen und die Hafenstadt in den Kriegsmodus versetzen, nachdem ein Lagerarbeiter nach dem Umgang mit gefrorenem Schweinefleisch aus Deutschland positiv getestet wurde. Beamte sagten, sie hätten das Virus auch bei Fischen aus Indien gefunden.

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In Peking wiesen chinesische Experten im Sommer auch auf gefrorenen Fisch als Quelle eines Ausbruchs hin und haben kürzlich ihre Ergebnisse ausführlich veröffentlicht und behauptet, dass epidemiologische und genetische Beweise ihren Fall stützen.

Im Juni führten Äußerungen chinesischer CDC-Beamter, dass die Verpackung von importiertem Lachs möglicherweise der Vektor für einen Ausbruch auf dem Meeresfrüchtemarkt von Xinfadi gewesen sei, chinesische Käufer dazu, Lachsbestellungen aus Norwegen zu stornieren. In einem neues Papier , sagten Forscher der Pekinger CDC, sie hätten 110 Proben aus den Fischständen und von infizierten Patienten sequenziert und festgestellt, dass sie einen genetischen Cluster bildeten und mit in Europa gefundenen Ahnensequenzen verwandt zu sein schienen.

Unser Ergebnis ist besonders wichtig für Länder, in denen Übertragungen durch die Gemeinschaft eingedämmt oder unterdrückt werden, schrieben die Forscher. Das Virus könnte über den Kühlkettentransport kontaminierter Gegenstände wieder eingeführt werden und einen Ausbruch auslösen.

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Jin Dong-yan, Virologe und stellvertretender Dekan der Universität Hongkong, sagte, es sei allgemein bekannt, dass Viren bei Minusgraden länger überleben.

Es wird spekuliert, dass jemand atmet oder spricht und Tröpfchen auf der Oberfläche der Verpackung landen, und bei niedrigen Temperaturen überlebt das Virus länger und ist nach mehreren Tagen noch ansteckend, sagte Jin. Aber das ändert nichts an der Tatsache, dass es immer noch äußerst selten vorkommt, dass Menschen sich über Lebensmittelverpackungen mit dem Virus infizieren.

Erschwerend kommt hinzu, dass es in China eine politische Neigung zu den Behauptungen des Virusimports gibt. Nationalistisch orientierte Regierungsbeamte und staatliche Medien haben die zweifelhafte Theorie aufgestellt, dass die Coronavirus-Pandemie überhaupt nicht in Chinas Wuhan begann oder dass sie ihren Ursprung in Europa oder den Vereinigten Staaten hatte, aber erst explodierte, als sie im Dezember Wuhan erreichte.

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Diese Theorie wird im Allgemeinen von Experten abgelehnt, darunter viele in China und Hongkong. Einige chinesische Beamte spekulierten jedoch, dass die neue Forschung zu Kühlkettenlieferungen die Hypothese stärken könnte. Wu, der chinesische CDC-Epidemiologe, sagte der nationalistischen Zeitung Global Times, dass es im Sommer in Peking, Dalian und Qingdao zu Ausbrüchen kam, nachdem China das Virus im Inland weitgehend eingedämmt hatte, alle durch Meeresfrüchte verursacht wurden, und erinnerte uns an den ersten Ausbruch in Wuhan.

Wurde das auch durch importierte Meeresfrüchte verursacht? Wu wurde mit den Worten Donnerstag zitiert. Wu lehnte es ab, sich weiter zu äußern, als er von The Post kontaktiert wurde.

Was auch immer das Risiko ist, China trifft bereits Vorkehrungen. Im vergangenen Monat kündigte Chinas Kabinett neue Richtlinien an, die eine gründliche Desinfektion von Kühlketten-Lebensmittelverpackungen aus seiner Liste der Hochrisikoländer, zu denen Brasilien, Italien und die Vereinigten Staaten gehören, vorschreiben. Chinas Zollbehörde gab am 28. Oktober bekannt, dass sie Spuren des Virus auf gefrorenen Packungen mit Meeresfrüchten aus Russland und den Niederlanden gefunden habe und die Einfuhren der beteiligten Unternehmen und Fischereien einschränken werde.

Dennoch hat die chinesische CDC selbst festgestellt, dass das Risiko einer solchen Infektion für Paketabwickler gering und für Verbraucher praktisch nicht vorhanden ist, und fügte hinzu, dass der Hauptübertragungsweg immer noch Atemtröpfchen und enger menschlicher Kontakt seien.

Bis zum 15. September hatten verschiedene chinesische Provinzen fast 3 Millionen Proben gesammelt, darunter 670.000 Tupfer von Paketen und der Rest von Paketabfertigern und Oberflächen in Versandzentren, aber die Ergebnisse zeigten das genetische Material des Coronavirus nur bei 22 Proben, sagte die Agentur.

Am Ende scheint das Urteil zu sein, dass der Übertragungsweg, den China hervorhebt, möglich, aber selten ist – unabhängig von den Vorzügen der hervorgehobenen Fälle.

Oberflächen können gelegentlich eine Übertragungsquelle sein“, sagte Dave O’Connor, Experte für das Genom des Virus an der University of Wisconsin in Madison. „Sie scheinen keine Haupt- oder Hauptübertragungsquelle in Gebieten zu sein, in denen das Virus bereits endemisch ist. Wenn Sie das Virus anderweitig ausgerottet haben, wie in Neuseeland oder dieser Region Chinas, ist Wachsamkeit erforderlich, um eine Wiedereinführung durch Waren und Reisende zu verhindern.

Lena H. Sun hat zu diesem Bericht beigetragen.