Varianten bedeuten, dass das Coronavirus hier bleibt – aber vielleicht als geringere Bedrohung

Anfang Dezember schimmerte das Ende der Pandemie am Horizont. Die Ergebnisse der Blockbuster-Impfstoffe deuteten auf einen klaren Weg nach vorn hin. Die Rückkehr zur Normalität würde dauern, doch nach einem Jahr der Ungewissheit schien die Schlussfolgerung in den Fokus gerückt: Es ging darum, Impfstoffdosen herstellen und sie den Leuten in die Arme zu nehmen.

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Dann verflog die Euphorie. Die Illusion – oder, wie ein Wissenschaftler es ausdrückt, die Täuschung – dass die Wissenschaft das Virus besiegt hatte, das zerbröckelte, als mutationsgeladene Varianten mit besorgniserregenden neuen Eigenschaften entdeckt wurden. In den letzten zwei Monaten hat sich das Verständnis der Krankheitsverfolger für die Bedrohung von Tag zu Tag weiterentwickelt, da Wissenschaftler aus fragmentierten klinischen Daten, Laborexperimenten und auf Twitter gesammelten wissenschaftlichen Erkenntnissen Bedeutungen zusammentragen. Der Weg nach vorne ist noch hoffnungsvoll, aber länger und labyrinthischer.

Es hat sich gezeigt, dass Coronavirus-Varianten einen Teil der Immunität überwinden können, die durch Impfstoffe und frühere Infektionen erzeugt wurde. Das Virus ist hier um zu bleiben – und Wissenschaftler müssen wachsam bleiben. Impfstoffe müssen möglicherweise aktualisiert werden, vielleicht regelmäßig. Und die Welt muss sich auf die Möglichkeit oder sogar die Wahrscheinlichkeit einstellen, dass das neuartige Coronavirus auf lange Sicht zu einer anhaltenden Krankheitsbedrohung wird, wenn auch eine, die schließlich näher an der Grippe oder der Erkältung enden könnte.

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Im Dezember war die Masern-Situation auf dem Tisch und die Polio-Situation auf dem Tisch. Wenn Sie einen Impfstoff haben, der so gut ist, dass er fast alle Fälle verhindert und eine Übertragung verhindert, impfen Sie Ihre Bevölkerung und es geht Ihnen gut, obwohl es ihn anderswo auf der Welt noch gibt, sagte Shane Crotty, ein Virologe an der La Jolla Institut für Immunologie. Das war die Perspektive, die legitim war. Nun … das sieht nach einer Strecke aus.

Dies wird in Ländern wie Brasilien, Südafrika und Großbritannien immer deutlicher, in denen furchterregende Varianten der Besorgnis aufgetaucht sind, die die Fähigkeit besitzen, sich effizienter auszubreiten oder Aspekte der Immunantwort zu umgehen.

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Am Sonntag hat Südafrika die Einführung eines von der Universität Oxford und AstraZeneca entwickelten Impfstoffs ausgesetzt, nachdem ein dortiger Versuch darauf hindeutete, dass die Schüsse wenig Wirksamkeit gegen die B.1.351-Variante hatten, die zuerst in diesem Land identifiziert wurde und dort dominant geworden ist. Die Nachricht kam, als Wissenschaftler sich mit vorläufigen Beweisen auseinandersetzten, dass Menschen mit einer früheren Infektion anfällig für eine erneute Infektion mit einer Variante waren, sowie mit einer wachsenden Datenmenge, dass viele Impfstoffe gegen diese Variante weniger wirksam sind.

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Dies hat enorme Auswirkungen … in Bezug auf das, was Sie bei einem zukünftigen Wiederaufleben des Virus erwarten können, in Bezug auf die Dauer des Virus – und in jeder Hinsicht wird das SARS-CoV2-Virus, Covid-19, wahrscheinlich mit dabei sein Im Laufe unseres Lebens sagte Shabir A. Madhi, Professor für Vakzinologie an der University of the Witwatersrand in Johannesburg, als er am Sonntag Daten präsentierte, die zeigten, dass der Oxford-AstraZeneca-Impfstoff leichte oder mittelschwere Krankheiten nicht zu verhindern schien.

Aber diese scheinbar düstere Tatsache verschleiert, was viele Experten für ebenso wahrscheinlich halten: Die Krisenphase der Pandemie wird zurückgehen. Eine Welt mit dem neuartigen Coronavirus wird sich deutlich anders anfühlen, wenn die Gefahr von Tod oder Krankenhausaufenthalt abnimmt – auch wenn die Möglichkeit von Halsschmerzen, Husten und Fieber für einige Tage bestehen bleibt.

Die Bedrohung durch das Coronavirus wird abnehmen, wenn sich die Immunität in der menschlichen Bevölkerung aufbaut, hauptsächlich durch Impfungen, die am besten geeignet sind, die schwerwiegenden Folgen zu verhindern, die Krankenhäuser zu überfordern und Menschen zu töten drohen. Das hoffnungsvollste Signal kam von einem One-Shot-Impfstoff von Johnson & Johnson, der einen starken Schutz gegen schwere Erkrankungen der Variante zeigte, obwohl er einen weniger robusten Schutz gegen mittelschwere Erkrankungen bot. Wissenschaftler glauben, dass der Oxford-AstraZeneca-Impfstoff auch vor schweren Erkrankungen durch die Variante schützen kann, aber derzeit fehlen ihnen die Daten, um Schlussfolgerungen zu ziehen.

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Noch bevor die gesamte Bevölkerung geschützt ist, sollte die Einführung des Impfstoffs gesellschaftliche Auswirkungen haben. Sobald Menschen mit einem hohen Risiko für schwere Erkrankungen immun sind, werden weniger Menschen sterben und Krankenhäuser werden weniger wahrscheinlich überfordert sein. Die Beschränkungen können an einigen Stellen nachlassen, obwohl sie möglicherweise erneut verhängt werden, wenn das Virus aufflackert.

Was ist das Endspiel? Wann hört es auf? Wann schwenken wir eine karierte Flagge und sagen, dass alles vorbei ist? Es hat damit zu tun, dass sich die Intensivstationen wieder normalisieren und die überschüssigen Todesfälle abnehmen, sagte Yonatan Grad, ein Immunologieexperte am Harvard T.H. Chan-Schule für öffentliche Gesundheit. Ich glaube nicht, dass das Virus beseitigt wird, und es wird keinen klaren Moment zum Feiern geben, weil die Pandemie so hyperlokal ist – es wird keine synchronisierte Schlussfolgerung geben.

Viele Experten sind zuversichtlich, dass Wissenschaftler in der Lage sind, auf ein sich veränderndes Virus zu reagieren, solange die Überwachung des Erregers intensiviert wird. Die Coronavirus-Impfstoffe bieten einen hohen Schutz gegen die in den Vereinigten Staaten weit verbreiteten Versionen des Virus und scheinen besonders wirksam bei der Vorbeugung schwerer Krankheiten zu sein. Der Neustart von Impfstoffen gegen eine neue Variante ist weitaus weniger entmutigend als dort, wo sich die Welt letztes Jahr befand – der Versuch, Impfstoffe ohne Garantien zu erfinden, würde funktionieren. Der lange Weg erfordert Wachsamkeit und viel Arbeit. Pfizer-Geschäftsführerin Angela Hwang beschrieb kürzlich Coronavirus-Impfstoffe als dauerhaftes Geschäft.

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Wir haben ursprünglich vielleicht ein wenig am Steuer geschlafen, was das Potenzial des Virus angeht, sagte Larry Corey, Virologe am Fred Hutchinson Cancer Research Center in Seattle. Die Wissenschaft wird uns wieder herausführen müssen. … Ich denke, wir können diesem Virus einen Schritt voraus sein. Ja, es hat sich verschoben – ich nenne es den Schachzug des Virus. Aber wir haben eine Gegenmaßnahme.

Da die Impfkampagnen in den USA durchschnittlich fast 1,5 Millionen Impfungen pro Tag in der letzten Woche zunehmen, werden die Menschen in naher Zukunft vor Versionen des Virus geschützt, die in Umlauf sind. Auch wenn Impfstoffe weniger Schutz gegen Varianten bieten, deuten jahrzehntelange Untersuchungen zur Interaktion von Viren mit dem Immunsystem darauf hin, dass sogar eine teilweise Immunität hilfreich ist, um Schutz zu bieten und den Vormarsch von Krankheitserregern zu verlangsamen.

Wissenschaftler zögern, konkrete Vorhersagen zu treffen, wenn man bedenkt, wie viele Überraschungen die Pandemie im vergangenen Jahr gebracht hat, aber viele glauben, dass selbst die aktuelle Generation von Impfstoffen einen großen Beitrag zur Wiederherstellung der Normalität leisten wird.

Ich denke, die Gesellschaft wird sich wieder öffnen. Wir haben immer Erkältungen. Wir haben immer einige Krankheiten, aber wir starben nicht und die Krankenhäuser waren nicht überfordert, sagte Moncef Slaoui, ehemaliger wissenschaftlicher Chefberater der Operation Warp Speed, der Initiative der Trump-Regierung zur Beschleunigung der Entwicklung von Impfstoffen und Medikamenten zur Behandlung der Krankheit Covid-19 durch das Virus verursacht. Das Virus zu haben ist nicht der Punkt – die Krankheit ist der Punkt.

Nach der Grippepandemie von 1918 zirkulierte das H1N1-Virus immer noch als saisonale Bedrohung. Aber es verursachte nicht das gleiche Ausmaß an Verwüstung für die Gesellschaft, zum großen Teil wegen der Immunität, die sich in der Bevölkerung aufgebaut hatte. Im Fall des Coronavirus haben Beamte des öffentlichen Gesundheitswesens ein zusätzliches wirksames Instrument – ​​Impfstoffe –, um eine sichere Immunität zu erzeugen.

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Marc Veldhoen, Immunologe an der Universität Lissabon, hat ein Bild davon gemalt, was in einer Welt passieren könnte, in der das Coronavirus im Jahr 2035 noch zirkuliert. Eines Tages wacht ein Mensch mit leichtem Fieber und verstopfter Nase auf.

Wenn Sie getestet worden wären, würden Sie feststellen, dass Sie SARS-CoV2 haben. Es ist kein Grund zur Panik, vielleicht hattest du es schon zweimal – es ist nur eine kleine Erkältung. Sie könnten es jedoch an eine andere Person weitergeben, sagte Veldhoen. Sobald wir alle ein gewisses Maß an Immunität haben, reduzieren wir die Krankheitslast in der Bevölkerung. Das Virus wird nicht wie ein Lauffeuer durch die Bevölkerung gehen.

Der Weg zur Herdenimmunität – wenn Ausbrüche aufhören, weil so wenige Menschen anfällig sind – wurde als einfacher, einseitiger Weg dargestellt, mit ständigen Spekulationen darüber, wie viel Prozent der Bevölkerung in der Herde sein müssen, um die Ziellinie zu erreichen. Aber die aufkommende Realität ist weitaus komplexer. Wenn die Immunität unvollständig ist und der Schutz nicht ewig anhält, wird die Herde nicht statisch sein – Menschen, die einmal geschützt waren, könnten auf fließende, zyklische Weise teilweise anfällig werden.

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Dies könnte zu einer Situation führen, die ähnlicher ist wie die wiederholte Exposition Menschen vor den Erkältungs-Coronaviren schützt, sagte Jennie Lavine, Postdoktorandin an der Emory University. Lavine zeigte in einem kürzlich erschienenen Artikel in Science, wie das Coronavirus im Laufe der Jahre zu einer milden endemischen Krankheit werden könnte – ähnlich einer Grippe oder einer Erkältung. Wenn dies geschieht, könnten Menschen in der Kindheit krank werden und regelmäßig anfällig für Reinfektionen sein, aber diese Reinfektionen würden keine ernsthafte Bedrohung darstellen.

Was ich für eine wirklich weit offene Frage halte, ist, wie krank Sie werden, wenn Sie sich erneut infizieren und Ihre Immunität gestärkt wird, sagte Lavine.

Wissenschaftler wissen mittlerweile, wie gefährlich es ist, Vorhersagen über eine Pandemie zu treffen, die Experten durchweg gedemütigt hat. Mit Blick auf die Zukunft besteht wenig Konsens darüber, wie oft die Immunität verstärkt werden muss, wie oft Impfstoffe aktualisiert werden müssen oder wie lange es dauern wird, bis sich das Zusammenspiel zwischen dem Virus und dem Immunsystem in einem stabilen Zustand eingependelt hat welche Krankheit weniger schwerwiegend ist.

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Experten sind sich einig: Impfkampagnen müssen beschleunigt werden. Und da die Vorräte auf Jahre begrenzt sein werden, müssen Sie sich auf das vorbereiten, was passieren wird, wenn sich das Virus ausbreitet und neue Mutationen erwirbt.

Wenn wir alle sofort mit Impfstoffen versorgen könnten, wäre alles in Ordnung, sagte Ravindra Gupta, Professorin für klinische Mikrobiologie an der University of Cambridge. Aber mit vielen Übertragungen und [Impfstoffen], die nicht so schnell geliefert werden, wie wir möchten, sind wir an einer schwierigen Stelle.

Denn Risiko überall auf dem Planeten ist ein Risiko für jeden auf dem Planeten. Solange das Virus zirkuliert, wird es einen Immundruck geben, der das Auftauchen von Varianten auslösen kann, die noch geschickter darin sind, sich der natürlich erworbenen Immunität oder dem Schutz durch Impfstoffe zu entziehen. Es gibt gute Gründe zu hoffen, dass sich die Situation selbst dann nicht wie im Jahr 2020 wiederholen würde, als ein neues Virus in eine Bevölkerung ohne bestehende Immunität eindrang und verheerende Schäden anrichtete. Selbst eine teilweise Immunität gegen frühere Versionen des Virus würde vor schweren Erkrankungen schützen, meinen viele Wissenschaftler.

Das ist die Theorie, das ist die Hoffnung. Aber es ist keine Garantie, sagte Rajeev Venkayya, Präsident des globalen Impfstoffgeschäfts bei Takeda Pharmaceutical und Vorstandsmitglied der gemeinnützigen Coalition for Epidemic Preparedness Innovations. Dies wird weiterhin ein Risiko sein, bis der größte Teil der Welt geimpft ist.